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Changes in understory composition following catastrophic windthrow and salvage logging in a subalpine forest ecosystem

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Catastrophic windthrow and postdisturbance salvage logging each have the potential to profoundly influence understory vegetation communities. This study compared understory vegetation cover, composition, and diversity in Routt National Forest, a subalpine forest in northwestern Colorado that sustained a 10 000 ha blowdown in 1997 and was partially salvage logged in 1999. Understory and edaphic variables were measured in five heavily wind-disturbed PiceaAbies stands, five stands salvage logged 20 months after the blowdown, and five intact stands. Understory species cover and diversity were greater in blown down areas than in salvage-logged or control areas. Community composition of each treatment area was distinct and related to a gradient in organic soil depth, which reflected the severity of understory disturbance. Composition and diversity in blowdown areas relative to control areas stabilized in the 5 years following the blowdown, but vegetation cover continued to increase. Blowdown areas contained early and late successional species. Salvage-logged areas exhibited a shift towards graminoid dominance. This structural change could delay future conifer seedling establishment. The interaction among disturbance severity, understory vegetation composition, and regeneration dynamics should be considered in future decisions to salvage log similar areas because the long-term effects of salvage logging are unknown.

Le chablis catastrophique et la coupe de récupération après une perturbation ont chacun la possibilité de sérieusement influencer les communautés végétales de sous-bois. Cette étude a comparé le recouvrement, la composition et la diversité de la végétation de sous-bois dans la forêt nationale de Routt, une forêt subalpine du nord-ouest du Colorado qui a subi un chablis de 10 000 ha en 1997 et une coupe de récupération partielle en 1999. Des variables édaphiques et de sous-bois ont été mesurées dans cinq peuplements de Picea et d'Abies sévèrement perturbés par le vent, cinq peuplements ayant subi une coupe de récupération 20 mois après le chablis et cinq peuplements non perturbés. La diversité et le recouvrement des espèces de sous-bois étaient plus élevés dans les zones affectées par le chablis que dans les zones témoins ou ayant subi une coupe de récupération. La composition de la communauté végétale de chaque zone de traitement était différente et reliée à un gradient dans la profondeur du sol organique qui reflétait la sévérité de la perturbation du sous-bois. La composition et la diversité dans les zones affectées par le chablis relativement à celles des zones témoins s'étaient stabilisées 5 ans après le chablis mais le recouvrement de la végétation a continué à augmenter. Les zones affectées par le chablis contenaient des espèces de début et de fin de succession. Les zones qui avaient subi une coupe de récupération évoluaient vers une dominance des graminées. Ce changement structural pourrait retarder l'établissement futur de semis de conifères. L'interaction entre la sévérité de la perturbation, la composition de la végétation de sous-bois et la dynamique de la régénération devrait être considérée lors de décisions futures de procéder à une coupe de récupération dans des endroits similaires parce que les effets à long terme de la coupe de récupération ne sont pas connus.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: November 1, 2006

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