Relations between red alder composition and understory vegetation in young mixed forests of southeast Alaska

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Abstract:

Interest in mixed red alder (Alnus rubra Bong.) – conifer young-growth stands has grown in southeast Alaska, USA, because they appear to provide much more productive understory vegetation and wildlife habitat than do similar-aged pure conifer stands. We studied understory vegetation in nine even-aged young-growth stands (38–42 years old) comprising a gradient of red alder – conifer overstory composition, with red alder ranging from 0% to 86% of stand basal area. Conifers were Sitka spruce (Picea sitchensis (Bong.) Carr.), western hemlock (Tsuga heterophylla (Raf.) Sarg.), and western redcedar (Thuja plicata Donn ex D. Don). We measured understory biomass and net production (current annual growth) in each stand by species and plant part and estimated carrying capacity for black-tailed deer (Odocoileus hemionus sitkensis Cowan) with a food-based habitat model. Highly significant positive relations (P < 0.002) were found between red alder basal area and all of the following: total understory biomass (r2 = 0.743), net production of shrubs (r2 = 0.758) and herbs (r2 = 0.855), and summer carrying capacity for deer (r2 = 0.846). The high correlation between red alder and herbaceous production is especially important, because herbs are least abundant and most difficult to maintain in young-growth conifer forests of this region. Red alder offers prospects for increasing understory vegetation biomass and its food value for deer and other wildlife when included as a hardwood overstory species in mixed hardwood–conifer young-growth forests.

L'intérêt pour les jeunes peuplements mixtes d'aulne rouge (Alnus rubra Bong.) et de conifères s'est accru dans le sud-est de l'Alaska, É.-U., parce qu'ils semblent fournir passablement plus de végétation de sous-bois et d'habitats fauniques que des peuplements purs de conifères du même âge. Les auteurs ont étudié la végétation de sous-bois dans neuf jeunes peuplements équiennes (âgés de 38–42 ans) dont la composition de l'étage dominant présentait un gradient d'aulne rouge et de conifères allant de 0 à 86 % de la surface terrière en aulne rouge. Les conifères étaient l'épinette de Sitka (Picea sitchensis (Bong.) Carr.), la pruche de l'Ouest (Tsuga heterophylla (Raf.) Sarg.) et le cèdre de l'Ouest (Thuja plicata Donn ex. D. Don). Dans chaque peuplement, ils ont mesuré la biomasse du sous-bois et la production nette (accroissement annuel courant) par espèce et pour différentes parties des plantes et ils ont estimé la capacité de support pour le cerf à queue noire (Odocoileus hemionus sitkensis Cowan) selon un modèle d'habitat basé sur la nourriture. Des relations positives très significatives (P < 0,002) ont été observées entre la surface terrière de l'aulne rouge et chacune des variables suivantes : la biomasse totale du sous-bois (r2 = 0,743), la production nette d'arbustes (r2 = 0,758) et d'herbes (r2 = 0,855) et la capacité de support estivale pour le cerf (r2 = 0,846). La forte corrélation entre l'aulne rouge et la production herbacée est particulièrement importante parce que les herbes sont moins abondantes et plus difficiles à maintenir dans les jeunes peuplements de conifères de cette région. L'aulne rouge offre la possibilité d'augmenter la biomasse du sous-bois et sa valeur nutritive pour le cerf et d'autres espèces quand il est inclus comme feuillu dans le couvert arborescent des jeunes forêts mixtes de feuillus et de conifères.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: March 1, 2006

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