A fire history from tree rings in a high-elevation forest of Rocky Mountain National Park

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Abstract:

Historical fire patterns in a subalpine forest of Rocky Mountain National Park were quantified from an analysis of forest stand ages and fire-scarred trees. A comparatively detailed sample of 3461 tree cores and 212 fire scars was collected from a 9200-ha study area north of Estes Park, Colorado. A total of 41 fire events were identified in the record. Annually precise fire dates, beginning in 1533, include 22 high-severity crown fires, 7 low-severity surface fires, and 8 mixed-severity events with both surface and crown fire components. Fire rotation was estimated for both surface fires (7587 years) and crown fires (346 years). Fire rotation did not appear to vary with fuel characteristics associated with topographical differences in the study area. Fires larger than 300 ha were few, but they determined a large proportion of the area burned since 1700 and were significantly correlated with a reconstructed index of summer drought. Low fire activity in the 20th century was associated with decreased severity and frequency of drought episodes. Long fire rotations preclude definitive conclusions regarding the effects of fire suppression in the 20th century, but relationships between high-severity fires, fuels, and drought suggest that climatic variability remains the primary influence on fire cycles in high-elevation ecosystems of the southern Rocky Mountains.

Le comportement historique des feux dans une forêt subalpine du parc national des Montagnes Rocheuses a été quantifié à partir de l'analyse de l'âge des peuplements et des arbres portant des cicatrices de feu. Un échantillon relativement détaillé de 3461 carottes et de 212 cicatrices de feu a été collecté dans une aire d'étude de 9200 ha située au nord du parc Estes, au Colorado. Un total de 41 feux ont été identifiés à partir des données historiques. Depuis 1533, les feux, dont la date est précise à l'année près, comprenaient 22 feux de cime très sévères, 7 feux de surface peu sévères et 8 événements de sévérités mixtes composés à la fois de feux de surface et de feux de cime. La période de récurrence des feux a été estimée à 7587 ans pour les feux de surface et à 346 ans pour les feux de cime. La période de récurrence n'a pas semblé varier selon les caractéristiques des combustibles associées aux différences topographiques dans la zone d'étude. Les feux de plus de 300 ha ont été peu nombreux mais ils ont affecté une proportion élevée des zones brûlées depuis 1700 ap. J.-C. et ils étaient significativement corrélés avec un indice de sécheresse estivale reconstitué. Une faible activité des feux au 20e siècle était associée à une diminution de la sévérité et de la fréquence des épisodes de sécheresse. De longs intervalles entre les feux empêchent de tirer des conclusions définitives au sujet de la suppression des feux au 20e siècle, mais les relations entre les feux à sévérité élevée, les combustibles et la sécheresse laissent croire que les variations climatiques exercent encore une influence déterminante sur la périodicité des feux dans les écosystèmes subalpins de la partie méridionale des Montagnes Rocheuses.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: June 1, 2004

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