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Physical and historical determinants of the pre- and post-settlement forests of northwestern Pennsylvania

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Abstract:

Our analysis of the early land survey records and more recent U.S. Forest Service inventory data documents the changing nature of northwestern Pennsylvania's forests following European settlement. Initially, the northern portion of the four-county study area was dominated by forests of Fagus grandifolia Ehrh. and Acer saccharum Marsh. associated with the richer, finer-textured soils of the rolling Glaciated Appalachian Plateau. Up to 80% of the region was cleared for farming in the 19th century. Marginal farmland was abandoned and reverted to forests in the 20th century. Fires and leached, nutrient-poor soils favored the dominance of Quercus spp. and Castanea dentata (Marsh.) Borkh. in the presettlement forests of the rugged Unglaciated Appalachian Plateaus to the south. The rough nature of the terrain discouraged the early clearance of the plateaus' forests. The advent of the petroleum industry and its insatiable demand for barrels in the 19th century, however, assured the selective removal of the larger (>20 in. (50 cm) DBH) Quercus alba L. from the region's woods. The increasing homogeneity of northwestern Pennsylvania's forests today is due to the sharp decline of the more distinctive indicator species and the rise of a number of opportunistic old-field or gap species, notably Prunus serotina Ehrh. and Acer rubrum L.

Notre analyse des premiers rapports d'arpentage et des données plus récentes d'inventaire du service forestier des États-Unis permet de retracer l'évolution des forêts du Nord-Ouest de la Pennsylvanie après la colonisation par les européens. À l'origine, la partie nord de la zone d'étude comprenant quatre comtés était dominée par des forêts de Fagus grandifolia Ehrh. et Acer saccharum Marsh. sur les sols à texture plus fine et plus riches du plateau appalachien vallonné qui a été érodé lors de la glaciation. Jusqu'à 80 % de la région a été déboisée au profit de l'agriculture au cours du 19e siècle. Les terres agricoles marginales ont été abandonnées et réoccupées par la forêt au cours du 20e siècle. Plus au sud, les feux et les sols lessivés pauvres en nutriments ont favorisé la dominance de Quercus spp. et de Castanea dentata (Marsh.) Borkh. dans les forêts qui existaient avant la colonisation sur les plateaux appalachiens accidentés qui n'ont pas subi la glaciation. Au début, la nature accidentée du terrain a freiné l'élimination de ces forêts. L'arrivée de l'industrie pétrolière et son insatiable besoin de barils au cours du 19e siècle a cependant entraîné l'élimination sélective des plus grosses tiges (>20 po (50 cm) au DHP) de Quercus alba L. dans les forêts de la région. Aujourd'hui, l'homogénéité croissante des forêts du Nord-Ouest de la Pennsylvanie est due à une forte diminution des espèces indicatrices les plus distinctives et à l'augmentation du nombre d'espèces opportunistes dans les trouées et les champs abandonnés, particulièrement Prunus serotina Ehrh. et Acer rubrum L.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: 2003-09-01

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