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Growth responses of Picea abies and Larix decidua to elevation in subalpine areas of Tyrol, Austria

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Abstract:



Microsites related to microenvironmental conditions, including microclimate, seem to be a key factor for the restoration of forests in the subalpine area. Tree growth was studied in Picea abies (L.) Karst. (Norway spruce) and Larix decidua Mill. (European larch) on 30 plots located at different microsites (i.e., different elevations and micro top o graphies combined) within the subalpine zone (1680–1940 m) of the Schmirn Valley (Tyrol, Austria). The age of the trees studied was 27 years for larch and 28 years for spruce. The mean height and biomass growth decreased significantly with increasing elevation. The effect of elevation and microtopography on growth varied with tree size (age): (1) elevation had little effect on growth of trees less than 0.5 m in height; (2) both elevation and microtopography affected tree growth significantly when the tree height was between 0.5 and 3 m; (3) as trees exceed 3 m in height, tree canopies can fully cover the ground surface and create a forest microclimate causing growth to decline with increasing elevation, irrespective of microtopography. We conclude that the microclimate, associated with microsite, controls growth during the early stages of tree development, but following canopy closure, the local climate (mesoclimate) associated with topography begins to determine tree growth.

Les microsites ayant un rapport avec les conditions micro-environnementales, incluant le microclimat, semblent être un facteur-clef de la restauration des forêts dans la région subalpine. La croissance de Picea abies (L.) Karst. (épicéa commun) et de Larix decidua Mill. (mélèze d'Europe) a été étudiée dans 30 placettes situées dans différents microsites (c.-à-d. une combinaison d'altitude et de microtopographie différentes) dans la zone subalpine (1680–1940 m) de la vallée de Schmirn (Tyrol, Autriche). L'âge des arbres étudiés était de 27 ans pour le mélèze et de 28 ans pour l'épicéa. La hauteur moyenne et la croissance en biomasse diminuait de façon significative avec l'altitude. L'effet de l'altitude et de la microtopographie sur la croissance variait avec la taille de l'arbre (l'âge) : (1) l'altitude avait peu d'effet sur la croissance des arbres hauts de moins de 0,5 m; (2) à la fois l'altitude et la microtopographie affectaient la croissance de façon significative lorsque la hauteur des arbres se situait entre 0,5 et 3 m; (3) lorsque les arbres dépassaient 3 m de hauteur, le couvert des arbres pouvait recouvrir entièrement la surface du sol et créer un microclimat qui ralentissait la croissance à mesure qu'augmentait l'altitude, indépendamment de la microtopographie. Nous concluons que le microclimat, associé au microsite, contrôle la croissance pendant les stades précoces du développement de l'arbre mais que, suite à la fermeture du couvert, le climat local (le mésoclimat) associé à la topographie commence à déterminer la croissance des arbres.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: April 1, 2003

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nrc/cjfr/2003/00000033/00000004/art00012
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