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Natural fire frequency for the eastern Canadian boreal forest: consequences for sustainable forestry

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Given that fire is the most important disturbance of the boreal forest, climatically induced changes in fire frequency (i.e., area burnt per year) can have important consequences on the resulting forest mosaic age-class distribution and composition. Using archives and dendroecological data we reconstructed the fire frequency in four large sectors along a transect from eastern Ontario to central Quebec. Results showed a dramatic decrease in fire frequency that began in the mid-19th century and has been accentuated during the 20th century. Although all areas showed a similar temporal decrease in area burned, we observed a gradual increase in fire frequency from the west to Abitibi east, followed by a slight decrease in central Quebec. The global warming that has been occurring since the end of the Little Ice Age (~1850) may have created a climate less prone to large forest fires in the eastern boreal forest of North America. This interpretation is corroborated by predictions of a decrease in forest fires for that region of the boreal forest in the future. A longer fire cycle (i.e., the time needed to burn an area equivalent to the study area) has important consequences for sustainable forest management of the boreal forest of eastern Canada. When considering the important proportion of overmature and old-growth stands in the landscape resulting from the elongation of the fire cycles, it becomes difficult to justify clear-cutting practices over all the entire area as well as short rotations as a means to emulate natural disturbances. Alternative practices involving the uses of variable proportion of clear, partial, and selective cutting are discussed.

Le feu étant la perturbation majeure dans la forêt boréale, un changement dans la fréquence (i.e., superficie brulée par année) des feux induit par le climat peut avoir des conséquences importantes sur la mosaïque forestière, la distribution des classes d'âge et la composition. Nous avons reconstitué la fréquence des feux à l'aide d'archives et de données dendrochronologiques historiques pour quatre grands secteurs localisés entre l'est ontarien et le centre du Québec. Les résultats montrent une décroissance dramatique dans la fréquence des feux depuis le milieu du 19e siècle qui s'est accentuée au 20e siècle. Bien que tous les secteurs étudiés montrent la même décroissance temporelle, nous avons observé une augmentation de la fréquence des feux de l'ouest jusqu'à l'est de l'Abitibi, puis une légère diminution vers le centre du Québec. Les changements climatiques observés depuis la fin du Petit Âge Glaciaire (ca. 1850) pourraient avoir induits un climat moins propice aux incendies forestiers de grande superficie dans la portion est de la forêt boréale canadienne. La décroissance de l'activité des incendies qui est prédite dans le futur corrobore ces résultats. L'allongement du cycle des feux (i.e., le temps nécessaire pour brûler une superficie équivalente à l'aire d'étude) a des conséquences importantes pour l'aménagement durable des forêts de l'est du Canada. Comme la proportion de forêts anciennes et surannées s'accentue suite à l'allongement du cycle des feux, il devient difficile de justifier l'utilisation généralisée de la coupe à blanc et de courtes révolutions en tant qu'approche qui imite les perturbations naturelles. Une alternative impliquant l'utilisation de proportions variables de coupes totales, partielles et sélectives est discutée.

Document Type: Research Article

Publication date: March 1, 2001

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