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Pelagic fish outburst or suprabenthic habitat occupation: legacy of the Atlantic cod (Gadus morhua) collapse in eastern Canada

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Abstract:

The use of bottom-trawl research survey data to estimate population trends for small pelagic fishes, despite the extremely low selectivity of this gear for these species, has created the impression of a pelagic fish outburst along eastern Canada in the 1990s as a top-down response resulting from the demise of the Atlantic cod (Gadus morhua) and other groundfish. Using Atlantic herring (Clupea harengus) population assessments, fisheries statistics, and an acoustic database, as well as grey seal (Halichoerus grypus) diet studies, I demonstrate that contrary to a pelagic outburst, pelagic catches in research bottom trawls increased in several eastern Canadian ecosystems as these species increasingly occupied the suprabenthic habitat vacated by their diminishing groundfish predators. Although several herring populations were actually decreasing in abundance, bottom-trawl indices (BTIs) were dramatically increasing as their availability to research bottom-trawl surveys increased. Studies using BTIs have systematically underestimated pelagic fish abundances before the cod decline and therefore have dramatically overestimated their importance since, seriously biasing our view of the past and present state of many Canadian east coast ecosystems.

L’utilisation des données de relevés de recherche au chalut de fond pour estimer les tendances démographiques des petits poissons pélagiques, bien que ces engins soient extrêmement peu sélectifs pour ces espèces, a créé l’impression qu’il y avait eu une profusion des poissons pélagiques le long de la côte est du Canada dans les années 1990 en réaction descendante à l’effondrement de la morue franche (Gadus morhua) et des autres poissons de fond. À l’aide d’évaluations de populations de harengs de l’Atlantique (Clupea harengus), de statistiques des pêches, de banques de données acoustiques et d’études de régime alimentaire de phoques, il m’a été possible de démontrer qu’au lieu d’une forte hausse pélagique, il y a eu une augmentation des captures pélagiques dans les relevés au chalut de fond dans plusieurs écosystèmes de l’est du Canada parce que ces espèces occupaient de plus en plus l’habitat suprabenthique abandonné par les populations décroissantes de poissons de fond prédateurs. Alors que certaines populations de harengs affichaient en réalité un déclin de leur abondance, leurs indices des relevés de chalut de fond (BTI) augmentaient de façon spectaculaire à mesure que croissait leur disponibilité dans ces relevés. Les études qui utilisent les BTI ont systématiquement sous-estimé les abondances des poissons pélagiques avant le déclin de la morue; elles ont ainsi considérablement surestimé leur importance depuis lors, ce qui fournit une image erronée de l’état passé et actuel de plusieurs écosystèmes côtiers de l’est du Canada.

Document Type: Research Article

Publication date: 2009-12-01

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  • Published continuously since 1901 (under various titles), this monthly journal is the primary publishing vehicle for the multidisciplinary field of aquatic sciences. It publishes perspectives (syntheses, critiques, and re-evaluations), discussions (comments and replies), articles, and rapid communications, relating to current research on cells, organisms, populations, ecosystems, or processes that affect aquatic systems. The journal seeks to amplify, modify, question, or redirect accumulated knowledge in the field of fisheries and aquatic science. Occasional supplements are dedicated to single topics or to proceedings of international symposia.
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