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Contrasting patterns of resource utilization between juvenile estuarine predators: the influence of relative prey size and foraging ability on the ontogeny of piscivory

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In aquatic systems, ontogenetic patterns of resource utilization strongly influence growth and survival, particularly during early life stages. We compared prey resource use and evaluated potential factors affecting the timing of the shift to piscivorous feeding in two juvenile estuarine fish predators: striped bass (Morone saxatilis) and bluefish (Pomatomus saltatrix). In New York Bight estuaries, bluefish shift to piscivory earlier in ontogeny and consume larger relative prey fish sizes compared with striped bass. Predator gape allometries are similar and did not determine maximum prey sizes eaten. Experimental results revealed marked differences in foraging abilities between predators, with bluefish realizing much greater foraging efficiency compared with striped bass feeding on identical fish prey. Both predators demonstrated lower feeding efficiency and grew relatively poorly when feeding on invertebrates compared with fish prey. When held together under limited prey conditions, bluefish exploited a greater proportion of available prey at the expense of striped bass. Our findings highlight the importance of the availability of appropriately sized forage fishes to the ontogeny of piscivory and provide evidence that predator–prey size relationships and disparate foraging abilities can generate inter- and intra-specific variation in patterns of resource utilization and predator growth.

Dans les systèmes aquatiques, les patrons ontogéniques d’utilisation des ressources influencent fortement la croissance et la survie, particulièrement durant les premiers stades de la vie. Nous comparons l’utilisation des ressources en proies et évaluons les facteurs potentiels qui affectent le moment du changement vers un régime alimentaire piscivore chez deux jeunes poissons prédateurs estuariens, le bar rayé (Morone saxatilis) et le tassergal (Pomatomus saltatrix). Dans les estuaires du golfe de New York, les tassergals deviennent piscivores plus tôt dans leur ontogénie et consomment des proies de taille relativement plus grande que les bars rayés. Les allométries de l’ouverture de la bouche sont semblables et ne déterminent pas la taille maximale de proie consommée. Des données expérimentales indiquent des différences marquées dans l’habileté de recherche de nourriture entre ces prédateurs et les tassergals atteignent une efficacité de recherche de nourriture beaucoup plus grande que celle des bars rayés qui se nourrissent des mêmes poissons proies. Lorsqu’ils s’alimentent d’invertébrés plutôt que de poissons, les deux prédateurs montrent une efficacité alimentaire réduite et croissent relativement mal. Gardés ensemble en présence de proies limitées, les tassergals exploitent une proportion plus élevée des proies disponibles au détriment des bars rayés. Nos résultats soulignent l’importance de la disponibilité de poissons fourrage de taille adéquate dans l’ontogénie de l’ichtyophagie et démontrent que les relations de taille entre les prédateurs et les proies, ainsi que les différences d’habileté de recherche de nourriture, peuvent produire des variations inter- et intra-spécifiques dans les patrons d’utilisation des ressources et la croissance des prédateurs.

Document Type: Research Article

Publication date: May 1, 2009

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  • Published continuously since 1901 (under various titles), this monthly journal is the primary publishing vehicle for the multidisciplinary field of aquatic sciences. It publishes perspectives (syntheses, critiques, and re-evaluations), discussions (comments and replies), articles, and rapid communications, relating to current research on cells, organisms, populations, ecosystems, or processes that affect aquatic systems. The journal seeks to amplify, modify, question, or redirect accumulated knowledge in the field of fisheries and aquatic science. Occasional supplements are dedicated to single topics or to proceedings of international symposia.
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