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High niche overlap between two successfully coexisting pairs of Lake Malawi cichlid fishes

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Many species in high-diversity assemblages appear to coexist in similar ecological niches. It has been proposed that interspecific resource partitioning in these assemblages may only occur during periods of resource scarcity. We tested this hypothesis by measuring resource abundance, dietary overlap, foraging rate, and territoriality in a Lake Malawi rock cichlid assemblage over a period of 1 year. Our study examined two pairs of morphologically similar species, with each pair comprising one native species and one invader species that has successfully established after being translocated from another region of the lake. All four species changed their diet and foraging rate in response to seasonal variation in resource abundance. However, dietary overlap within both species pairs remained high in all seasons and was not influenced by resource availability. Similarly, territoriality did not decline during periods of low resource availability, suggesting no decrease in the strength of interspecific competition. These data suggest that these species pairs are successfully coexisting despite substantial niche overlap during resource scarcity. Thus, the coexistence of species within this radiation may not depend on the evolution of divergent resource use patterns.

Plusieurs espèces appartenant à des peuplements de forte diversité semblent coexister dans des niches écologiques semblables. On a émis l’hypothèse selon laquelle la partition interspécifique des ressources dans ces peuplements ne se produit que dans les périodes de pénurie de ressources. Nous avons testé cette proposition en mesurant l’abondance des ressources, le chevauchement alimentaire, le taux de recherche de nourriture et la territorialité dans un peuplement de cichlidés des habitats rocheux du lac Malawi durant une période d’un an. Notre étude examine deux paires d’espèces à morphologie similaire, chaque paire comprenant une espèce indigène et une espèce envahissante qui s’est établie avec succès après avoir été déplacée d’une autre région du lac. Les quatre espèces changent toutes leur régime alimentaire et leur taux de recherche de nourriture en réaction à la variation saisonnière de l’abondance des ressources. Cependant, le chevauchement alimentaire dans chacune des deux paires d’espèces demeure élevé à toute saison et n’est pas influencé par la disponibilité des ressources. De même, la territorialité ne diminue pas durant les périodes de faible disponibilité des ressources, ce qui laisse croire qu’il n’y a pas de réduction de la force de la compétition interspécifique. Ces données indiquent que ces paires d’espèces coexistent avec succès malgré leur important chevauchement de niche durant la pénurie de ressources. Ainsi, la coexistence des espèces au sein de cette radiation peut ne pas dépendre de l’évolution de patrons divergents d’utilisation des ressources.

Document Type: Research Article

Publication date: 2009-04-01

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  • Published continuously since 1901 (under various titles), this monthly journal is the primary publishing vehicle for the multidisciplinary field of aquatic sciences. It publishes perspectives (syntheses, critiques, and re-evaluations), discussions (comments and replies), articles, and rapid communications, relating to current research on cells, organisms, populations, ecosystems, or processes that affect aquatic systems. The journal seeks to amplify, modify, question, or redirect accumulated knowledge in the field of fisheries and aquatic science. Occasional supplements are dedicated to single topics or to proceedings of international symposia.
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