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Fishing through (and up) Alaskan food webs

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Abstract:

We used a 112-year time series of Alaskan fishery catches to test competing hypotheses concerning trends in mean catch trophic level, a widely used indicator of fisheries sustainability. We found that mean trophic level has generally remained steady or increased in recent decades on Alaska-wide and regional scales, indicating stable catches of high trophic level taxa. During historical periods of declining mean trophic level, catches of upper trophic level taxa either increased or remained steady, contrary to the predictions of the “fishing down the food web” hypothesis. Further, a climate index was highly correlated (r = 0.69–0.97) with mean trophic level and (or) the related fisheries in balance (FIB) index across climate regime shifts in the 1940s and 1970s, indicating that climate effects, particularly on high trophic level taxa, can act as the major driver of variability in these parameters. These results provide a contrast to the view of ubiquitous declines in mean trophic level of fishery catches, driven by overexploitation and serial stock replacement.

Une série chronologique de 112 années de captures de pêches commerciales de l’Alaska nous a servi à comparer des hypothèses de rechange concernant les tendances dans le niveau trophique moyen des captures, un indicateur très utilisé de la durabilité des pêches. Le niveau trophique moyen s’est généralement maintenu stable ou a augmenté au cours des dernières décennies à l’échelle de l’Alaska tout entier et des régions, ce qui indique des captures stables des taxons de niveau trophique élevé. Durant les périodes passées de déclin du niveau trophique moyen, les captures des taxons de niveau trophique élevé ou bien ont augmenté ou alors sont restées stables, contrairement aux prédictions de l’hypothèsede « la pêche dans les niveaux inférieurs du réseau alimentaire». De plus, il y a une forte corrélation (r = 0,69–0,97) entre un indice climatique et le niveau trophique moyen et (ou) l’indice apparenté FIB (« fisheries in balance », pêches en équilibre) au cours des changements de régime climatique des années 1940 et 1970, ce qui indique que les effets du climat, particulièrement sur les taxons de haut niveau trophique, peuvent agir comme facteurs explicatifs majeurs de la variabilité de ces paramètres. Nos résultats fournissent un contre-exemple à la perception qu’il existe à grande échelle des déclins dans les niveaux trophiques moyens des captures de pêche, dus à la surexploitation et le remplacement en série des stocks.

Document Type: Research Article

Publication date: 2009-02-01

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  • Published continuously since 1901 (under various titles), this monthly journal is the primary publishing vehicle for the multidisciplinary field of aquatic sciences. It publishes perspectives (syntheses, critiques, and re-evaluations), discussions (comments and replies), articles, and rapid communications, relating to current research on cells, organisms, populations, ecosystems, or processes that affect aquatic systems. The journal seeks to amplify, modify, question, or redirect accumulated knowledge in the field of fisheries and aquatic science. Occasional supplements are dedicated to single topics or to proceedings of international symposia.
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