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Ghost runs: management and status assessment of Pacific salmon (Oncorhynchus spp.) returning to British Columbia’s central and north coasts

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The management of Pacific salmon (Oncorhynchus spp.) populations, which are spatially distributed across thousands of waterways in coastal British Columbia, Canada, presents considerable challenges to resource managers. We evaluated the efficacy of salmon management by Fisheries and Oceans Canada (DFO) over the past 55years in two key areas: (i) the achievement of internally generated target escapement levels and (ii) escapement monitoring. We show that less than 4% of monitored streams (n = 7 of 215), which represent a small fraction of all salmon-bearing waterways (n = 2592), have consistently met escapement targets since 1950. During this same period, the number of streams monitored by DFO has simultaneously decreased. Further, current monitoring efforts fall short of encompassing the range of salmon diversity identified within recently designated conservation units. Importantly, we found that this erosion of monitoring effort has been biased towards dropping smaller runs that failed to meet target escapements in the previous decade. We suggest that such increasingly selective monitoring is presenting a progressively more biased evaluation of population health. In addition to fostering a “shifting baseline” syndrome, we conclude that these changes to monitoring can not provide data required for precautionary harvest management under the high exploitation levels that these runs experience.

La gestion des populations de saumons du Pacifique (Oncorhynchus spp.), qui sont réparties spatialement dans des milliers de cours d’eau sur la côte de la Colombie-Britannique, présente des défis importants aux gestionnaires des ressources. Nous évaluons l’efficacité de la gestion des saumons faite par Pêches et Océans Canada (DFO) au cours des 55 dernières années dans deux domaines importants: (i) l’atteinte des cibles d’échappement par les processus intrinsèques et (ii) la surveillance de l’échappement. Nous montrons que moins de 4% des cours d’eau suivis (n = 7 de 215), qui représentent une petite fraction des cours d’eau à saumons (n = 2592), ont régulièrement atteint leurs cibles d’échappement depuis 1950. Durant la même période, le nombre de cours d’eau suivis par DFO a simultanément décru. De plus, les efforts de surveillance actuels n’arrivent pas à couvrir l’étendue de la diversité des saumons identifiée au sein des unités de conservation récemment définies. Ce qui est important de noter, c’est que cette érosion de l’effort de surveillance a frappé de façon disproportionnée les petits groupes de montaison qui n’ont pas réussi à atteindre leurs cibles d’échappement au cours de la dernière décennie. Nous croyons que cette surveillance de plus en plus sélective fournit une évaluation toujours plus faussée de la santé des populations. En plus de produire un syndrome de «données de base changeantes», ces modifications dans la surveillance ne permettent pas d’obtenir les données nécessaires pour une gestion prudente des récoltes dans les conditions de forte exploitation que connaissent ces groupes de montaison.

Document Type: Research Article

Publication date: 2008-12-01

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  • Published continuously since 1901 (under various titles), this monthly journal is the primary publishing vehicle for the multidisciplinary field of aquatic sciences. It publishes perspectives (syntheses, critiques, and re-evaluations), discussions (comments and replies), articles, and rapid communications, relating to current research on cells, organisms, populations, ecosystems, or processes that affect aquatic systems. The journal seeks to amplify, modify, question, or redirect accumulated knowledge in the field of fisheries and aquatic science. Occasional supplements are dedicated to single topics or to proceedings of international symposia.
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