Marine survival of steelhead (Oncorhynchus mykiss) enhanced by a seasonally closed estuary

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Abstract:

To investigate the role that estuaries play in the survival of steelhead, Oncorhynchus mykiss, we compared juvenile size at ocean entry with back-calculated measures of size at ocean entry for returning adults in Scott Creek, a representative California coastal stream. During the annual spring emigration, the largest smolts (>150mm fork length (FL)) move directly to sea, while some smaller smolts remain in the estuary until sandbar formation creates a closed freshwater lagoon. High growth rates in the estuary throughout the summer result in a near doubling of fork length from the time of estuary entry (mean FL of spring migrants = 102.2mm; mean FL of fall lagoon resident = 195.9mm). Analysis of the scale morphology of returning adult steelhead indicates that there is strong size-dependent mortality at sea, with estuary-reared steelhead showing a large survival advantage, comprising between 87% and 95.5% (based on tag returns and scale analysis, respectively) of the returning adult population despite being between 8% and 48% of the annual downstream migrating population. Although the estuary forms less than 5% of the watershed area, it is critical nursery habitat, and steelhead population persistence in southern margin ecosystems may well depend upon healthy estuaries.

Afin d’estimer le rôle joué par les estuaires dans la survie de la truite arc-en-ciel anadrome, Oncorhynchus mykiss, nous avons comparé la taille des jeunes au moment de leur arrivée en mer avec les mesures obtenues par rétrocalcul de la taille des adultes qui reviennent de l’océan au moment de leur propre entrée en mer dans Scott Creek, un cours d’eau côtier typique de Californie. Durant l’émigration annuelle du printemps, les saumoneaux les plus grands (>150 mm de longueur à la fourche (FL)) se rendent directement en mer, alors que certains des saumoneaux plus petits demeurent dans l’estuaire jusqu’à ce que la formation de barres crée une lagune fermée d’eau douce. De forts taux de croissance dans la lagune au cours de l’été produisent un doublement de la longueur à la fourche par rapport au moment de l’arrivée dans l’estuaire (FL moyenne des migrateurs du printemps = 102,2 mm; FL moyenne des résidents de la lagune à l’automne = 195,9 mm). L’analyse de la morphologie des écailles des truites arc-en-ciel anadromes qui reviennent de mer indique une forte mortalité reliée à la taille dans l’océan; les truites élevées dans l’estuaire possèdent un important avantage en ce qui concerne la survie; ils représentent entre 87 % et 95,5 % (d’après respectivement les retours d’étiquettes et l’analyse es écailles) de la population des adultes qui reviennent, même s’ils ne constituaient qu’entre 8 % et 48 % de la population annuelle en migration vers l’aval. Bien que l’estuaire forme moins de 5 % du réseau hydrographique, c’est un habitat de nourricerie important; il est bien possible que la persistance de la population de truites arc-en-ciel anadromes dans les écosystèmes situés à la bordure sud de l’aire de répartition dépende d’estuaires en bon état.

Document Type: Research Article

Publication date: October 1, 2008

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