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Predation by brown trout (Salmo trutta) along a diversifying prey community gradient

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Abstract:

Predation has a fundamental role in aquatic ecosystems, but the relative importance of factors governing prey selection by predators remains controversial. In this study, we contrast five lakes of a subarctic watershed to explore how prey community characteristics affect prey selection and growth rate of the common top predator, brown trout (Salmo trutta). The lakes constitute a distinct gradient of different coregonid prey fish, ranging from monomorphic common whitefish (Coregonus lavaretus) to polymorphic whitefish co-occurring with vendace (Coregonus albula). The brown trout was a morph–species- and size-specific pelagic predator, selecting the small-sized, pelagic whitefish morph or vendace over the benthic whitefish morphs. In all lakes, the average prey size increased with predator size, but small-sized prey were also included in the diet of large predators. The selection of small-sized, pelagic prey fish appeared to be a favourable foraging strategy for the brown trout, yielding higher growth rates and an earlier ontogenetic shift to piscivory. The findings emphasize that piscivory appear to be shaped by the diversity, size-structure, and abundance of available prey in a given community.

La prédation joue un rôle fondamental dans les écosystèmes aquatiques, mais l’importance relative des facteurs qui déterminent la sélection des proies par les prédateurs reste un sujet controversé. Dans notre étude, nous comparons cinq lacs d’un bassin versant subarctique afin de déterminer comment les caractéristiques de la communauté de proies affectent la sélection des proies et le taux de croissance du prédateur supérieur commun, la truite brune (Salmo trutta). Les lacs forment un gradient marqué de proies constituées de divers poissons corégonidés, allant de corégones lavarets (Coregonus lavaretus) monomorphes à des corégones lavarets polymorphes cohabitant avec des corégones blancs (Coregonus albula). La truite brune est un prédateur pélagique qui choisit ses proies en fonction de la forme–espèce et de la taille et qui préfère la forme pélagique de petite taille du lazaret et le corégone blanc au lazaret benthique. Dans tous les lacs, la taille moyenne des proies augmente en fonction de la taille des prédateurs, mais les proies de petite taille font aussi partie du régime des grands prédateurs. La sélection de poissons pélagiques de petite taille comme proies semble être une stratégie bénéfique chez la truite brune, car elle permet des taux de croissance plus élevés et un passage ontogénique à l’ichtyophagie plus précoce. Ces résultats soulignent le fait que l’ichtyophagie semble être déterminée par la diversité, la structure en taille et l’abondance des proies disponibles dans une communauté donnée.

Document Type: Research Article

Publication date: 2008-09-01

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  • Published continuously since 1901 (under various titles), this monthly journal is the primary publishing vehicle for the multidisciplinary field of aquatic sciences. It publishes perspectives (syntheses, critiques, and re-evaluations), discussions (comments and replies), articles, and rapid communications, relating to current research on cells, organisms, populations, ecosystems, or processes that affect aquatic systems. The journal seeks to amplify, modify, question, or redirect accumulated knowledge in the field of fisheries and aquatic science. Occasional supplements are dedicated to single topics or to proceedings of international symposia.
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