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Variation in lake sturgeon (Acipenser fulvescens) abundance and growth among river reaches in a large regulated river

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Abstract:

Lake sturgeon (Acipenser fulvescens) stocks are well below historical levels across their natural range. In this study, we examine why lake sturgeon have not substantially recovered to historical levels in a large regulated river (Ottawa River, Canada). Three primary anthropogenic stressors have been identified as potentially limiting lake sturgeon populations in the Ottawa River: (i) commercial harvest, (ii) contaminants, and (iii) water power management. Hypotheses i and iii were tested by comparing lake sturgeon abundance and examining growth among reaches differing in level of commercial harvest and water management regime; hypothesis ii was tested by assessing contaminant loads in lake sturgeon and examining effects on growth and condition. Relative abundance, growth, mortality, and mean size of lake sturgeon did not differ among river reaches with (n = 6) and without (n = 3) a commercial harvest. Mercury was the only contaminant that was elevated. Neither growth nor condition showed any detectable relationship with mercury body burden. Relative abundance of lake sturgeon was greater in unimpounded than impounded reaches; additionally, there is evidence of faster growth in the impounded versus unimpounded reaches, suggesting density-dependent compensation. Water power management appears to be the primary factor affecting lake sturgeon in this river.

Les stocks d’esturgeons jaunes (Acipenser fulvescens) ont des densités très inférieures à celles du passé dans toute leur aire de répartition naturelle. Nous cherchons à savoir dans notre étude pourquoi les esturgeons n’ont pas en grande partie retrouvé leurs densités du passé dans une grande rivière à débit contrôlé (l’Outaouais, Canada). Nous avons identifié trois sources anthropiques principales de stress qui limitent potentiellement les populations d’esturgeons jaunes dans l’Outaouais : (i) la récolte commerciale, (ii) les contaminants et (iii) l’aménagement hydro-électrique. Nous avons testé deux des hypothèses i et iii en comparant l’abondance et la croissance des esturgeons jaunes dans des sections qui diffèrent par l’intensité de la pêche commerciale et le régime de gestion des eaux; nous avons évalué l’hypothèse ii en déterminant les charges de contaminants des esturgeons jaunes et en examinant leurs effets sur la croissance et la condition. L’abondance relative, la croissance, la mortalité et la taille moyenne des esturgeons jaunes ne diffèrent pas entre les sections de rivière avec (n = 6) et sans (n = 3) récolte commerciale. Le mercure est le seul contaminant à présenter des valeurs élevées. Ni la croissance, ni la condition ne semblent être reliées de façon décelable à la charge corporelle de mercure. L’abondance relative des esturgeons jaunes est plus importante dans les sections sans barrage que dans celles transformées en réservoirs; de plus, il y a des indications que la croissance est plus rapide dans les réservoirs que dans les sections de rivière non modifiées, ce qui semble indiquer une compensation dépendante de la densité. L’aménagement hydro-électrique paraît être le facteur principal à affecter l’esturgeon jaune dans la rivière.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: April 1, 2008

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