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Population genetic structure of the snow crab (Chionoecetes opilio) at the Northwest Atlantic scale

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Marine species with planktonic larval durations of several months (teleplanic larvae) can potentially maintain demographic connectivity across large geographical distances. This perspective has important fundamental and applied implications, notably for the understanding of evolutionary and ecological processes in the marine realm, the implementation of marine protected areas, and fisheries management. Here we present, at the scale of the Northwest Atlantic, a spatial analysis of snow crab (Chionoecetes opilio, Majoidea) population genetic structure, a species that has a planktonic larval phase of 3 to 5 months. Eight microsatellite markers analysed on 847 C. opilio samples from 13 locations revealed an absence of significant genetic structure along the west coast of Greenland and within Atlantic Canada from southern Labrador to Nova Scotia. These results are consistent with a scenario of extensive demographic connectivity among C. opilio populations and have implications for the management of this species, which supports one of the most important Canadian and Greenlandic fisheries in terms of economic value. A genetic break is nevertheless identified between Greenland and Atlantic Canada, showing that genetic structure can develop within seas (the Labrador Sea in this case) despite the occurrence of very long planktonic larval stages.

Les espèces marines ayant une phase planctonique larvaire de plusieurs mois (larves téléplaniques) peuvent potentiellement maintenir une connectivité démographique à grande échelle géographique. Cette perspective a d’importantes conséquences fondamentales et appliquées, notamment pour la compréhension des processus évolutifs et écologiques en milieu marin, la mise en place de zones de protection marine et la gestion des pêches. Nous présentons, à l’échelle du nord-ouest de l’Atlantique, une analyse spatiale de la structure génétique chez le crabe des neiges (Chionoecetes opilio, Majoidea), une espèce dont la durée de la phase larvaire planctonique varie de 3 à 5 mois. Huit marqueurs microsatellites analysés sur 847 échantillons de C. opilio provenant de 13 localités révèlent une absence de structure génétique le long de la côte ouest du Groenland et dans l’Atlantique canadien, du sud du Labrador à la Nouvelle-Écosse. Ces résultats sont concordants avec un scénario de connectivité démographique importante entre populations et ont des implications pour la gestion de cette espèce qui est l’objet de l’une des plus importantes pêcheries canadiennes et groenlandaises par sa valeur économique. Une différenciation génétique est néanmoins mise en évidence entre le Groenland et le Canada atlantique, montrant qu’une structure génétique peut se développer à l’intérieur des mers (la mer du Labrador dans ce cas) malgré la présence d’une très longue phase de dispersion larvaire.

Document Type: Research Article

Publication date: 2008-03-01

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  • Published continuously since 1901 (under various titles), this monthly journal is the primary publishing vehicle for the multidisciplinary field of aquatic sciences. It publishes perspectives (syntheses, critiques, and re-evaluations), discussions (comments and replies), articles, and rapid communications, relating to current research on cells, organisms, populations, ecosystems, or processes that affect aquatic systems. The journal seeks to amplify, modify, question, or redirect accumulated knowledge in the field of fisheries and aquatic science. Occasional supplements are dedicated to single topics or to proceedings of international symposia.
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