Spatial and temporal variation in shark communities of the lower Florida Keys and evidence for historical population declines

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Abstract:

Sharks are top predators in many marine ecosystems. Despite recent concerns over declines in shark populations, studies of shark communities in coastal habitats are limited. We used drumlines and longlines to determine shark community composition and habitat affinities in the Florida Keys, USA. Community composition varied among habitats. Catch rates of smaller sharks were highest in protected shallow waters, while large sharks were more abundant in deep channels. Overall probabilities of catching large sharks on drumlines did not vary with water temperature, while catches of small sharks on longlines increased with increasing water temperature. Individual species differed in their responsiveness to variation in water temperatures and habitat. Bait type affected catch rates of some species, suggesting that fishing methods should be considered explicitly in studies describing shark communities or temporal trends in abundance. Catch rates of large-bodied sharks were higher in a remote and protected location compared with similar habitats near inhabited Keys. Also, historical accounts of a shark fishery in the study area during the 1920s suggest substantial declines in large shark abundance and shifts in community composition. By implication, ecosystem impacts of changes in the large shark community may be dramatic and likely occurred before adequate baselines were established.

Les requins sont des prédateurs supérieurs dans plusieurs écosystèmes marins. Malgré les inquiétudes récentes sur le déclin des populations de requins, il y a peu d’études sur les peuplements de requins dans les habitats côtiers. Nous avons utilisé des lignes sur bouées (drumlines) et des palangres pour déterminer la composition des peuplements de requins et leurs préférences d’habitat dans les Keys de la Floride, É.-U. La composition du peuplement varie en fonction des habitats. Les taux de capture des petits requins sont les plus élevés dans les eaux protégées peu profondes, alors que les grands requins sont plus abondants dans les chenaux plus profonds. Les probabilités globales de capturer de grands requins avec des lignes sur bouées ne varient pas en fonction de la température de l’eau, alors que les captures de petits requins à la palangre augmentent avec la température de l’eau. Les diverses espèces diffèrent dans leurs réactions aux variations de la température de l’eau et de l’habitat. Le type d’appât utilisé affecte le taux de capture de certaines espèces, ce qui indique que les méthodes de pêche doivent être prises en compte de façon explicite dans les études qui cherchent à décrire les peuplements de requins ou à déterminer les tendances temporelles de leur abondance. Les taux de capture des requins de grande taille sont plus élevés dans les endroits éloignés et protégés que dans des habitats semblables près des Keys habités. De plus, des données historiques sur la pêche aux requins dans la zone d’étude dans les années 1920 laissent croire à un déclin important de l’abondance des grands requins et à des changements dans la composition du peuplement. Implicitement, les impacts sur l’écosystème des changements dans le peuplement de grands requins peuvent être considérables et ceux-ci se sont sans doute produits avant que des données de base suffisantes n’aient été obtenues.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: October 1, 2007

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