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Is growth a reliable indicator of habitat quality and essential fish habitat for a juvenile estuarine fish?

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A common assumption throughout the marine ecological and fisheries literature is that growth is a valid indicator of habitat quality and can be used as a criterion for designation of essential fish habitat (EFH). In this study, the validity of growth as an index of habitat quality was tested by examining how variability in otolith growth was related to abiotic and biotic environmental conditions and could be biased by previous growth history, density dependence, and selective mortality. The study was conducted with juvenile Atlantic croaker (Micropogonias undulatus) collected in two North Carolina, USA, estuaries during two seasons of two recruitment years. Water temperature, a component of habitat quality, explained nearly 40% of the variability in juvenile otolith growth. There was also evidence that estimates of growth could be biased by density dependence (slower growth at higher conspecific abundance) and by selective mortality (higher mortality of individuals with relatively slower larval and juvenile otolith growth). Studies using growth-based assessment of habitat quality that fail to identify factors underlying growth rate differences among habitats may reach incorrect decisions regarding quality of different habitats and assignment of EFH.

On présume couramment dans l'ensemble de la littérature sur l'écologie marine et les pêches que la croissance est un indicateur valide de la qualité de l'habitat et qu'elle peut servir de critère pour la désignation des habitats essentiels des poissons (« EFH »). Dans notre étude, nous évaluons la validité d'utiliser la croissance comme indice de qualité de l'habitat en examinant comment la variabilité de la croissance des otolithes est reliée aux conditions abiotiques et biotiques du milieu et comment la croissance pourrait être faussée par l'histoire de la croissance antérieure, la densité-dépendance et la mortalité sélective. Nous avons fait notre travail sur de jeunes grondeurs de l'Atlantique (Micropogonias undulatus) récoltés dans des estuaires de Caroline du Nord au cours de deux saisons durant deux années de recrutement. La température de l'eau, une composante de la qualité de l'habitat, explique presque 40 % de la variabilité de la croissance des otolithes chez les jeunes. Il y a aussi des indications que les estimations de la croissance peuvent être faussées par la densité-dépendance (une croissance ralentie aux densités plus élevées de poissons de même espèce) et par la mortalité sélective (mortalité accrue des individus ayant des larves et des jeunes à croissance des otolithes plus lente). Les études qui utilisent une évaluation de la qualité des habitats basée sur la croissance et qui n'identifient pas les facteurs sous-jacents responsables des différences de taux de croissance entre les habitats peuvent arriver à des conclusions erronées concernant la qualité des différents habitats et la détermination des EFH.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: 2007-04-01

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  • Published continuously since 1901 (under various titles), this monthly journal is the primary publishing vehicle for the multidisciplinary field of aquatic sciences. It publishes perspectives (syntheses, critiques, and re-evaluations), discussions (comments and replies), articles, and rapid communications, relating to current research on cells, organisms, populations, ecosystems, or processes that affect aquatic systems. The journal seeks to amplify, modify, question, or redirect accumulated knowledge in the field of fisheries and aquatic science. Occasional supplements are dedicated to single topics or to proceedings of international symposia.
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