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Ecological differences between two closely related morphologically similar benthic whitefish (Prosopium spilonotus and Prosopium abyssicola) in an endemic whitefish complex

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Identifying the differences in ecology between closely related species occupying the same environment contributes to our understanding of community diversity, ecosystem structure, and species conservation. Endemic Bear Lake whitefish (Prosopium abyssicola) and Bonneville whitefish (Prosopium spilonotus) are benthic, morphologically similar, and closely related, yet the extent of differential resource use remains poorly understood. To determine the ecological differences between these two species, we studied their seasonal distribution and diet in Bear Lake, Utah–Idaho. We used bottom-set gill nets to examine how catch of each species of whitefish varied in relation to depth and season (spring and summer). In both spring and summer, Bonneville whitefish dominated the shallower depths (5–30 m), whereas Bear Lake whitefish dominated the deeper depths (45–55 m). Bonneville whitefish ate a variety of benthic invertebrates, but mostly Chironomidae, whereas Bear Lake whitefish fed mostly on Ostracoda. These data describe a closely related morphologically similar, yet ecologically distinct group of whitefish in an ecoregion completely different from those studied before. These results indicated that each species has a very different role in the Bear Lake ecosystem. To conserve this unique fish assemblage, both shallow and deepwater habitats need to be protected.

L'identification des différences dans l'écologie d'espèces fortement apparentées qui vivent dans le même milieu contribue à la compréhension de la diversité des communautés, de la structure des écosystèmes et de la conservation des espèces. Les ménominis du lac Bear (Prosopium abyssicola) et les ménominis de Bonneville (Prosopium spilonotus) sont des poissons endémiques, benthiques, morphologiquement semblables et fortement apparentés; on connaît néanmoins mal leur utilisation différentielle des ressources. Afin de déterminer les différences écologiques entre ces deux espèces, nous avons étudié leur répartition saisonnière et leur régime alimentaire au lac Bear, Utah–Idaho. Des filets maillants installés sur le fond ont servi à montrer comment les captures de chacune des deux espèces de ménominis varient en fonction de la profondeur et de la saison (printemps et été). Tant au printemps qu'en été, les ménominis de Bonneville prédominent dans les profondeurs plus faibles (5–30 m), alors que les ménominis du lac Bear sont plus nombreux dans les eaux plus profondes (45–55 m). Les ménominis de Bonneville se nourrissent d'une variété d'invertébrés benthiques, mais surtout de Chironomidae, alors que les ménominis du lac Bear consomment principalement des Ostracoda. Ces données décrivent un groupe de ménominis proches parents à morphologie semblable, mais à écologie distincte, dans une écorégion totalement différente de celles étudiées antérieurement. Nos résultats indiquent que chacune des espèces a un rôle bien distinct dans l'écosystème du lac Bear. Les habitats, tant de faible que de grande profondeur, doivent donc être protégés afin de conserver cette association exceptionnelle de poissons.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: 2006-08-01

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  • Published continuously since 1901 (under various titles), this monthly journal is the primary publishing vehicle for the multidisciplinary field of aquatic sciences. It publishes perspectives (syntheses, critiques, and re-evaluations), discussions (comments and replies), articles, and rapid communications, relating to current research on cells, organisms, populations, ecosystems, or processes that affect aquatic systems. The journal seeks to amplify, modify, question, or redirect accumulated knowledge in the field of fisheries and aquatic science. Occasional supplements are dedicated to single topics or to proceedings of international symposia.
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