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A 500-year context for the recent surge in sockeye salmon (Oncorhynchus nerka) abundance in the Alagnak River, Alaska

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Abstract:

Returns of sockeye salmon (Oncorhynchus nerka) to the Alagnak River in Bristol Bay, Alaska, during the last 3 years were unprecedented in the last five decades. Enumerated run sizes averaged about 1 million fish from 1955 to 2002 but surged unexpectedly to average 5.4 million fish in 2003–2005. These huge returns currently pose a challenge to management of Bristol Bay sockeye for several reasons, including that it is unclear whether the recent surge in abundance is a new phenomenon or if it has arisen as part of interdecadal population variability. To answer this question we used changes in lake sedimentary 15N coupled with an isotope-mixing model to estimate historical abundances of sockeye salmon populations in this ecosystem. Our analyses show that periods of high salmon abundance have occurred every ~100 years during the last five centuries, interspersed by prolonged periods of substantially lower abundance. We suggest that the recent high returns are an expression of the long-term variability that is characteristic of this stock and will be a relatively transient phenomenon.

Au cours des 3 dernières années, les retours de saumons rouges (Oncorhynchus nerka) de la rivière Alagnak dans la baie de Bristol, Alaska, ont été sans précédent pendant les cinq décennies antérieures. Les tailles moyennes des montaisons de 1955–2002 ont été estimées à 1 million de poissons; de façon inattendue en 2003–2005, elles ont augmenté à une moyenne de 5,4 millions de poissons. Ces retours massifs posent actuellement des problèmes pour la gestion des saumons rouges de la baie de Bristol pour plusieurs raisons, en particulier parce qu'il n'est pas clair si cette augmentation récente de l'abondance est un phénomène nouveau ou si elle fait partie de la variabilité de la population au cours des décennies. Afin de répondre à la question, nous utilisons les changements dans le 15N des sédiments conjointement à un modèle de mélange des isotopes afin d'estimer les abondances passées des populations de saumons rouges dans cet écosystème. Nos analyses révèlent qu'il s'est produit des périodes de fortes densités de saumons environ tous les 100 ans au cours des cinq derniers siècles avec de longs intervalles d'abondances substantiellement plus basses. Nous croyons que les retours importants actuels sont l'expression de la variabilité à long terme de ce stock et qu'ils représentent un phénomène relativement transitoire.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Rapid Communication

Publication date: July 1, 2006

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  • Published continuously since 1901 (under various titles), this monthly journal is the primary publishing vehicle for the multidisciplinary field of aquatic sciences. It publishes perspectives (syntheses, critiques, and re-evaluations), discussions (comments and replies), articles, and rapid communications, relating to current research on cells, organisms, populations, ecosystems, or processes that affect aquatic systems. The journal seeks to amplify, modify, question, or redirect accumulated knowledge in the field of fisheries and aquatic science. Occasional supplements are dedicated to single topics or to proceedings of international symposia.
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