Fireproof killer whales (Orcinus orca): flame-retardant chemicals and the conservation imperative in the charismatic icon of British Columbia, Canada

Author: Ross, Peter S

Source: Canadian Journal of Fisheries and Aquatic Sciences, Volume 63, Number 1, January 2006 , pp. 224-234(11)

Publisher: NRC Research Press

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Abstract:

Long-lived and high trophic level marine mammals are vulnerable to accumulating often very high concentrations of persistent chemicals, including pesticides, industrial by-products, and flame retardants. In the case of killer whales (Orcinus orca), some of the older individuals currently frequenting the coastal waters of British Columbia (BC) were born during the First World War, well before the advent of widespread chemical manufacture and use. BC's killer whales are now among the most polychlorinated biphenyl (PCB) contaminated marine mammals in the world. While the "legacy" PCBs have largely been banned, polybrominated diphenyl ethers (PBDEs) have recently emerged as a major concern. The endocrine-disrupting nature of these two persistent fire retardants in biota spells trouble at the top of the food chain, with increasing evidence of effects on reproductive health, the immune system, and development in exposed mammals. The heavy contamination of BC's killer whales, coupled with their long life span and high trophic level, highlights the need for a "weight of evidence" approach in research, conservation planning, and regulatory decisions. Given the global nature of contaminant dispersion, such approaches can only be effective when carried out on both national and international scales.

Les mammifères marins qui ont une longue vie et un niveau trophique élevé sont susceptibles d'accumuler des concentrations quelquefois très considérables de produits chimiques persistants, tels que des pesticides, des sous-produits industriels et des retardateurs d'inflammation. Quelques-uns des épaulards (Orcinus orca) les plus âgés qui fréquentent les eaux côtières de la Colombie-Britannique (BC) sont nés durant la Première Guerre mondiale, bien longtemps avant la fabrication et l'utilisation répandues de produits chimiques. Les épaulards de BC sont maintenant parmi les mammifère marins les plus contaminés aux biphényles polychlorés (BCP) au monde. Alors que les BCP traditionnels ont en grande partie été interdits, les éthers diphényles polybromés (PBD) sont devenus un sujet important de préoccupation. La propriété qu'ont ces deux retardateurs d'inflammation persistants de perturber le système endocrinien des organismes vivants cause des problèmes au sommet de la chaîne alimentaire; il y a de plus en plus d'indications d'effets sur la santé reproductive, le système immunitaire et le développement chez les mammifères exposés. La forte contamination des épaulards de BC, associée à leur longue vie et à leur position trophique élevée, milite en faveur d'une approche fondée sur le « poids de la preuve » en recherche scientifique, en planification de la conservation et en prise de décisions réglementaires. Étant donné la dispersion des contaminants à l'échelle globale, de telles approches ne seront efficaces que si elles sont employées, tant à l'échelle nationale qu'à l'échelle internationale.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: January 1, 2006

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