Covariation between grey seal (Halichoerus grypus) abundance and natural mortality of cod (Gadus morhua) in the southern Gulf of St. Lawrence

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Abstract:

More than 10 years after the collapse of Atlantic cod (Gadus morhua) fisheries in Canada, the role of increased seal populations in the decline and lack of recovery of the stocks continues to be discussed. Using removals and abundance indices from synthetic populations, we found that sequential population analysis can uncover trends in natural mortality. We used this approach to examine variation in natural mortality (M) of southern Gulf of St. Lawrence cod. M increased from the late 1970s to the mid-1990s but declined slightly recently. Results were consistent with previous work indicating that M increased in the 1980s. Changes in estimated M for this cod stock matched fluctuations in grey seal (Halichoerus grypus) abundance. The increase in grey seal abundance from the late 1970s to the mid-1990s corresponded with the increase in estimated M of cod over this time period. The correspondence between seal abundance and M of cod supports the hypothesis that seal predation may be a cause of increased M. However, the diet information available suggests that seals consume mainly juvenile cod, whereas our evidence for an increase in M is for larger cod (ages 3 years and older).

Plus de 10 ans après l'effondrement des pêches de morues franches (Gadus morhua) au Canada, on continue à discuter du rôle de l'augmentation des populations de phoques dans le déclin et l'absence de récupération des stocks. À l'aide de captures et d'indices d'abondance de populations synthétiques, nous avons découvert que l'analyse séquentielle de la population peut révéler les tendances de la mortalité naturelle. Nous avons utilisé cette méthodologie pour examiner la variation de la mortalité naturelle (M) chez les morues de la région sud du golfe du Saint-Laurent. M a augmenté de la fin des années 1970 jusqu'au milieu des années 1990 et a baissé un peu récemment. Ces résultats concordent avec des travaux antérieurs qui indiquent une augmentation de M durant les années 1980. Les changements dans la valeur estimée de M de ce stock de morues correspondent aux fluctuations de l'abondance des phoques gris. L'accroissement de l'abondance des phoques gris de la fin des années 1970 jusqu'au milieu des années 1990 correspond à une augmentation de la valeur estimée de M des morues durant la même période de temps. La correspondance entre l'abondance des phoques et la mortalité naturelle des morues appuie l'hypothèse selon laquelle la prédation par les phoques peut être la cause de la valeur accrue de M. Cependant, l'information disponible sur le régime alimentaire des phoques indique qu'ils consomment surtout des jeunes morues, alors que nos données indiquent qu'un accroissement de M se produit chez les morues plus grandes (âgées de 3 ans ou plus).[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: September 1, 2005

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