Can Atlantic cod (Gadus morhua) recover? Exploring trophic explanations for the non-recovery of the cod stock on the eastern Scotian Shelf, Canada

Authors: Bundy, Alida; Fanning, L P.

Source: Canadian Journal of Fisheries and Aquatic Sciences, Volume 62, Number 7, July 2005 , pp. 1474-1489(16)

Publisher: NRC Research Press

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Abstract:

The Atlantic cod (Gadus morhua) stock on the eastern Scotian Shelf collapsed in 1993. Over a decade later, in spite of a fisheries moratorium on cod fishing, this stock is at an all-time low. In parallel with the collapse of the cod stock, the abundance of large cod prey, including forage fish, shrimp, and snow crab, has greatly increased. The key question, which we explore using trophic mass-balance models, is what processes are preventing cod from recovering on the eastern Scotian Shelf? Cod were split into large and small cod. Modelling results indicate high predation pressure on small cod. In addition, small cod compete with the abundant forage fish for decreasing prey, and are in below-average condition. Large cod incur high, but unidentified, mortality that we suggest is derived from the poor condition of small cod carried through to adulthood. As a consequence of the removal of cod by fishing and an ensusing trophic cascade, eastern Scotian Shelf cod are trapped in a vicious circle: their abundance is being kept low by predation, causing an abundance so low that cod cannot compete for prey with their exceptionally abundant competitors. Furthermore, these competitors may also prey on younger stages of cod.

Le stock de morues franches (Gadus morhua) de la plate-forme néo-écossaise s'est effondré en 1993. Plus d'une décennie plus tard, bien qu'il y ait un moratoire de pêche en vigueur, ce stock a atteint un minimum historique. Parallèlement à l'effondrement de la morue, l'abondance des proies de grande taille de la morue, dont les poissons fourrage, les crevettes et les crabes des neiges, a connu une forte croissance. La question clé est de savoir quels processus empêchent les morues de se rétablir sur la plate-forme néo-écossaise orientale; nous l'abordons à l'aide de modèles de bilans massiques trophiques. Les morues ont été séparées en petites et grandes selon la taille. Les résultats de la modélisation indiquent que la pression de prédation sur les petites morues est importante. De plus, les petites morues doivent faire compétition avec les nombreux poissons fourrage pour obtenir des proies qui se font de plus en plus rares; leur condition physique est aussi inférieure à la moyenne. Les grandes morues subissent une forte mortalité, de nature inconnue, que nous croyons dérivée de la mauvaise condition physique des petites morues qui se maintient jusqu'à l'âge adulte. À cause du retrait des morues par la pêche et de la cascade trophique qui s'ensuit, les morues de la plate-forme néo-écossaise orientale sont prises dans un cercle vicieux : la prédation maintient leur abondance faible, si faible qu'elles n'arrivent pas à faire compétition pour les proies avec leurs compétiteurs qui sont devenus exceptionnellement abondants. De plus, ces compétiteurs font aussi probablement de la prédation sur les jeunes stades de morues.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: July 1, 2005

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