Availability to Steller sea lions (Eumetopias jubatus) of a seasonal prey resource: a prespawning aggregation of eulachon (Thaleichthys pacificus)

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Abstract:

The availability of seasonally abundant energy-rich prey can be a significant factor for the survival and reproductive success of predator populations. Large numbers of Steller sea lions (Eumetopias jubatus) were attracted to a prespawning aggregation of eulachon (Thaleichthys pacificus) in Berners Bay in southeast Alaska during April–May in 2002 and 2003. Sea lion abundance increased as eulachon gathered in Berners Bay, peaked as eulachon abundance peaked, and decreased as the eulachon moved up-river. As sea lion abundance increased in Berners Bay, sea lion abundance decreased at Benjamin Island, a sea lion haulout located 22 km away. The eulachon provided an abundant, energy-rich, predictable prey source for the Steller sea lions: (i) eulachon energy density was 9.70 ± 0.24 kJ·g–1, much higher than that of any forage species reported in the North Pacific Ocean except northern lampfish (Stenobrachius leucopsarus); (ii) a large surplus of prey was available per sea lion while the eulachon aggregation was present; and (iii) the spawning run usually begins between late April and early May. The eulachon pulse may be critical to Steller sea lions during a period of high energetic demands.

La disponibilité de proies riches en énergie à certaines périodes de l'année peut être un facteur significatif pour la survie et le succès reproductif des populations de prédateurs. Un grand nombre de lions de mer de Steller ( Eumetopias jubatus) ont été attirés par des rassemblements préparatoires à la fraye d'eulakanes (Thaleichthys pacificus) dans la baie de Berners dans le sud-est de l'Alaska en avril et en mai 2002 et 2003. L'abondance des lions de mer s'est accrue à mesure que les eulakanes se rassemblaient dans la baie de Berners, elle a atteint un sommet en même temps que celle des eulakanes et elle a décru lorsque les eulakanes se sont déplacés vers l'amont de la rivière. À mesure que l'abondance des lions de mer augmentait à la baie de Berners, elle diminuait à l'île Benjamin, une échourie pour les lions de mer située à 22 km. Les eulakanes représentent pour les lions de mer de Steller une source de proies abondantes, riches en énergie et prévisibles : (i) la densité énergétique des eulakanes est de 9,70 ± 0,24 kJ·g–1, une valeur bien supérieure à celle de tout autre poisson fourrage du Pacifique nord, sauf la lanterne du nord (Stenobrachius leucosparus); (ii) durant le rassemblement des eulakanes, il y a un surplus considérable de proies disponibles pour chacun des lions de mer; et (iii) la migration de fraye commence généralement à fin d'avril ou au début de mai. Ce foisonnement d'eulakanes peut être d'importance critique pour les lions de mer de Steller à un moment où leurs besoins énergétiques sont grands.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: August 1, 2004

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