Recruitment overfishing in a bivalve mollusc fishery: hard clams (Mercenaria mercenaria) in North Carolina

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Abstract:

Because of their high fecundity, marine invertebrate fisheries are rarely considered at risk to recruitment overfishing. This presumption can be criticized on population theoretic grounds and conflicts with growing evidence of recruitment limitation in a variety of marine invertebrate populations. Sampling in 11 years spanning a 24-year period from 1978 to 2001 reveals that hard clam (Mercenaria mercenaria (L.)) recruitment declined significantly by 65–72% within the fishing grounds of central North Carolina. This 24-year period began when high demand and prices drove increased clamming effort. Accordingly, landings grew rapidly 5-fold, a yield that was not sustained and subsequently fell by over 50% from 1983 to 2000. Fishery-independent sampling repeated identically in three representative habitats demonstrates declines of 17, 79, and 95% in hard clam density and of 24, 46, and 83% in spawning stock biomass during the 18+ years of 1980–1997. Small-scale experiments and measurements in depleted habitats show no compensatory enhancement of hard clam recruitment with local reduction in adult density. Consequently, the hard clam in North Carolina serves as perhaps the most compelling example of unsustainable fishing mortality leading to recruitment overfishing in a bivalve mollusc stock. Spawner sanctuaries could serve to restore and protect spawning stock biomass in this and other invertebrate fisheries.

À cause de leur fécondité élevée, les invertébrés marins d'intérêt commercial sont, croit-on, rarement menacés par la surexploitation du recrutement. Une telle supposition peut être critiquée sur la base de la théorie démécologique et elle est aussi contredite par des indices de plus en plus nombreux de l'existence d'une limite au recrutement chez plusieurs populations d'invertébrés marins. Un échantillonnage de 11 années réparti sur 24 ans (1978–2001) révèle que le recrutement de la Palourde américaine (Mercenaria mercenaria (L.)) a baissé significativement de 65–72 % sur les territoires de pêche du centre de la Caroline du Nord. La période de 24 ans a débuté à un moment où une forte demande et des prix élevés ont entraîné un effort accru de la pêche. Il en a résulté naturellement une croissance rapide des débarquements qui ont quintuplé, mais ce rendement ne s'est pas maintenu et il a finalement chuté de plus de 50 % de 1983 à 2000. Un échantillonnage mené indépendamment de la récolte commerciale et réitéré dans trois habitats représentatifs indique des déclins de 17, 79 et 95 % des densités des palourdes et de 24, 46 et 83 % de la biomasse du stock reproducteur durant la période de 18+ années, de 1980 à 1997. Des expériences à petite échelle et des mesures dans des habitats épuisés n'indiquent aucune augmentation compensatoire du recrutement de la Palourde américaine associée à la réduction de la densité des adultes. En conséquence, les Palourdes américaines de la Caroline du Nord sont peut-être l'exemple le plus convaincant, chez un stock de mollusques bivalves, d'une mortalité due à la pêche menaçant la durabilité de la ressource et menant à la surexploitation des reproducteurs. L'établissement de sanctuaires pour les reproducteurs pourrait aider à restaurer et protéger la biomasse du stock des reproducteurs chez cette espèce et d'autres invertébrés d'intérêt commercial.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: January 1, 2002

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  • Published continuously since 1901 (under various titles), this monthly journal is the primary publishing vehicle for the multidisciplinary field of aquatic sciences. It publishes perspectives (syntheses, critiques, and re-evaluations), discussions (comments and replies), articles, and rapid communications, relating to current research on cells, organisms, populations, ecosystems, or processes that affect aquatic systems. The journal seeks to amplify, modify, question, or redirect accumulated knowledge in the field of fisheries and aquatic science. Occasional supplements are dedicated to single topics or to proceedings of international symposia.
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