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Historical changes in the distribution and functions of large wood in Puget Lowland rivers

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Abstract:

We examined changes in wood abundance and functions in Puget Lowland rivers from the last ~150 years of land use by comparing field data from an 11-km-long protected reach of the Nisqually River with field data from the Snohomish and Stillaguamish rivers and with archival data from several Puget Lowland rivers. Current wood abundance is one to two orders of magnitude less than before European settlement in the Snohomish and Stillaguamish basins. Most importantly, wood jams are now rare because of a lack of very large wood that can function as key pieces and low rates of wood recruitment. These changes in wood abundance and size appear to have fundamentally changed the morphology, dynamics, and habitat abundance and characteristics of lowland rivers across scales from channel unit to valley bottom. Based on our field studies, rivers had substantially more and deeper pools historically. Archival data and field studies indicate that wood jams were integral to creating and maintaining a dynamic, anastomosing river pattern with numerous floodplain channels and abundant edge habitat and routed floodwaters and sediment onto floodplains. Establishing the condition of the riverine landscape before European settlement sets a reference against which to evaluate contemporary conditions and develop restoration objectives.

La comparaison d'observations de terrain sur un tronçon protégé de 11 km de la rivière Nisqually à des données provenant des rivières Snohomish et Stillaguamish, ainsi qu'à des données anciennes sur plusieurs rivières des terres basses de Puget nous ont permis d'étudier les changements dans l'abondance et le rôle du bois dans ces rivières au cours d'approximativement les dernières 150 années d'utilisation des terres. L'abondance actuelle du bois est de 10 à 100 fois moins grande qu'avant la colonisation des bassins de la Snohomish et de la Stillaguamish par les européens. Ce qui est plus important, c'est la rareté des embâcles à cause de l'absence de très grandes pièces de bois pour servir de structures maîtresses et des taux réduits d'apport de bois. Ces changements dans l'abondance et la taille du bois semblent avoir modifié de façon fondamentale la morphologie, la dynamique, ainsi que la densité et les caractéristiques des habitats dans les rivières des terres basses à diverses échelles, depuis les unités individuelles de lit de rivière jusqu'à l'ensemble du fond de la vallée. D'après nos observations de terrain, les rivières avaient des cuvettes plus nombreuses et plus profondes dans le passé. Nos données d'archives et nos études récentes sur le terrain indiquent que les embâcles jouaient un rôle essentiel dans la création et le maintien d'une structure fluviale dynamique et anastomosée, caractérisée par de multiples chenaux sur la plaine d'inondation et de nombreux habitats de lisière, de même que dans le déversement des eaux de crue et des sédiments sur la plaine d'inondation. L'établissement des conditions du paysage fluvial existant avant la colonisation européenne fournit un point de référence pour évaluer la situation présente et fixer les objectifs de restauration.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: January 1, 2002

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