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Exploitation trajectory of a declining fauna: a century of freshwater mussel fisheries in North America

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Abstract:

Freshwater mussels (Bivalvia: Unionidae) have been an economically valuable biological resource in North America since the mid-1800s. Although the industries based upon mussel harvest are quite distinct from one another, the trends apparent in harvest statistics are remarkably similar among each successive harvest era. Whether fished for freshwater pearls, button production, or cultured pearl production, market factors have driven commercial harvests while the life history and ecology of mussels have been largely ignored. Annual yields of freshwater mussels are declining throughout the United States and catch per unit effort (CPUE) has declined dramatically in some of the most important American mussel fisheries. Harvest statistics indicate that mussel populations are dangerously depleted due to the erosion of the latest industry based upon their harvest. It seems likely that the exhaustive harvests of both the distant and recent past, coupled with habitat loss and degradation, have left North American unionid mussel populations at levels insufficient to support the substantial harvests consistently demanded by industry. This century-long exploitation trajectory provides valuable lessons about the mechanisms of fisheries collapse that are necessary to ensure the sustainable management of aquatic resources.

Les moules d'eau douce (Bivalvia: Unionidae) constituent une ressource biologique d'importance économique considérable en Amérique du nord depuis le milieu du 19e siècle. Bien que les diverses industries basées sur la récolte des moules soient différentes les unes des autres, les tendances dans les statistiques de récolte sont remarquablement semblables au cours des différentes périodes de récolte qui se sont succédées au cours du temps. Que les récoltes aient été faites pour la collecte de perles d'eau douce, la fabrication de boutons, ou la production de perles cultivées, les forces du marché ont contrôlé les récoltes commerciales, alors que le cycle biologique et l'écologie n'ont pas été en grande mesure pris en compte. Les rendements annuels de moules d'eau douce décroissent partout aux États-Unis et les captures par unité d'effort (CPUE) ont décliné de façon spectaculaire dans quelques-uns des plus importants sites américains de récolte de moules. Les statistiques des récoltes indiquent que les populations de moules sont dangereusement hypothéquées au moment où l'industrie la plus récente basée sur les moules est en train de s'effriter. Il semble probable que les récoltes exhaustives du passé lointain et du passé plus récent, combinées à la perte et la dégradation des habitats, ont laissé les population nord-américaines de moules unionidés à des densités qui ne permettent plus les récoltes intensives requises par l'industrie. L'histoire de cette exploitation centenaire fournit des enseignements précieux sur les mécanismes d'effondrement des pêches, renseignements qui sont indispensables pour mettre sur pied une gestion durable des ressources aquatiques.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: October 1, 2001

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  • Published continuously since 1901 (under various titles), this monthly journal is the primary publishing vehicle for the multidisciplinary field of aquatic sciences. It publishes perspectives (syntheses, critiques, and re-evaluations), discussions (comments and replies), articles, and rapid communications, relating to current research on cells, organisms, populations, ecosystems, or processes that affect aquatic systems. The journal seeks to amplify, modify, question, or redirect accumulated knowledge in the field of fisheries and aquatic science. Occasional supplements are dedicated to single topics or to proceedings of international symposia.
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