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Resolving allegations of oil damage to incubating pink salmon eggs in Prince William Sound

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The Exxon Valdez Oil Spill Trustee Council concluded that oil caused mortality of pink salmon (Oncorhynchus gorbuscha) eggs in Prince William Sound streams. Their conclusion was based primarily on Alaska Department of Fish and Game (ADF&G) studies which reported that mean mortality of embryos in eggs was higher in oiled than non-oiled streams when sampled shortly after spawning completion. However, developing embryos are vulnerable to shock mortality for a period of 20 days after fertilization, and the embryos in eggs from the latest spawners were still in the sensitive period at the time sampling took place. We argue that the original ADF&G analysis should have included sample timing in statistical comparisons of mortality between streams. Analysis of a subset of the ADF&G data showed that sampling shock was a major source of embryo mortality in these samples, and that source of mortality in the original survey would likely have been mistakenly interpreted as an oiling effect. Compensating for sample timing removed all statistical evidence for an oiling effect in the data subset. We conclude that the ADF&G study design confounded the ability to assess for the effect of oil exposure on pink salmon eggs.

Le conseil des mandataires du suivi du déversement pétrolier de l'Exxon Valdez (Exxon Valdez Oil Spill Trustee Council) a conclu que le pétrole est responsable de la mortalité d'oeufs des Saumons roses (Oncorhynchus gorbuscha) dans les cours d'eau du détroit du Prince William. Sa conclusion se base principalement sur des études menées par le Ministère de la pêche et de la chasse de l'Alaska (Alaska Department of Fish and Game (ADF&G)) qui indiquent que la mortalité moyenne des embryons dans les oeufs était plus élevée dans les cours d'eau affectés par le pétrole que dans les cours d'eau non-affectés, lors d'un échantillonnage fait peu après la fin de la fraye. Cependant, les embryons en développement sont vulnérables à une mortalité par choc pour une période de 20 jours après la fécondation; or, les embryons dans les oeufs pondus par les poissons qui ont frayé le plus tardivement étaient encore dans leur période vulnérable au moment de l'échantillonnage. Nous croyons donc que l'analyse originale faite par le ADF&G aurait dû inclure la date d'échantillonnage dans les comparaisons statistiques de la mortalité entre les cours d'eau. L'analyse d'un sous-ensemble des données du ADF&G révèle que le choc relié à l'échantillonnage a été une cause majeure de mortalité des embryons dans ces échantillons et qu'une telle mortalité aurait vraisemblablement été interprétée dans l'inventaire original comme étant causée par le pétrole. En tenant compte de la date d'échantillonnage dans le sous-ensemble de données, on enlève toute évidence statistique d'un effet du pétrole. Il apparaît donc, en conclusion, que le plan d'analyse du ADF&G a annihilé toute possibilité de détecter les effets de l'exposition au pétrole sur les oeufs de Saumons roses.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: June 1, 2001

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  • Published continuously since 1901 (under various titles), this monthly journal is the primary publishing vehicle for the multidisciplinary field of aquatic sciences. It publishes perspectives (syntheses, critiques, and re-evaluations), discussions (comments and replies), articles, and rapid communications, relating to current research on cells, organisms, populations, ecosystems, or processes that affect aquatic systems. The journal seeks to amplify, modify, question, or redirect accumulated knowledge in the field of fisheries and aquatic science. Occasional supplements are dedicated to single topics or to proceedings of international symposia.
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