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"Essential fatty acids" in aquatic ecosystems: a crucial link between diet and human health and evolution

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Fatty acids (FA) are inextricably linked with key physiological and biochemical processes and are thus integral to proper ecosystem functioning. FA not biosynthesized effectively by animals are termed essential fatty acids (EFA). These EFA are important "drivers" of ecosystem health/stability and are therefore highly conserved in aquatic food chains. Aquatic organisms have been and continue to be our primary source of readily available EFA. However, overfishing and our burgeoning population may be acting in concert to threaten our access to this source of EFA. Here, we review the marine FA synthesis/transport cycle and traditional and nontraditional sources of EFA. Our review suggests that, while some traditional sources of marine oils (e.g., tuna) are in steady decline, other sources (e.g., krill) and technologies (e.g., heterotrophic fermentation) hold great promise for maintaining our access to EFA. We provide a minireview which illustrates that EFA contribute to our health and well-being. Finally, there is growing evidence that EFA have been an important force in our past evolution, leading us and others to speculate that an unbroken link exists between EFA, our present health, and, in all likelihood, our continuing evolution.

Les acides gras (FA) sont intimement liés aux mécanismes physiologiques et biochimiques essentiels et sont donc nécessaires au bon fonctionnement des écosystèmes. Les FA non biosynthétisés efficacement par les animaux sont dits des acides gras essentiels (EFA). Ces EFA sont d'importants moteurs de la santé/stabilité des écosystèmes et c'est pourquoi ils sont fortement conservés dans les chaînes alimentaires aquatiques. Les organismes aquatiques ont été et continuent d'être notre source principale d'EFA facilement accessibles. Cependant, l'effet combiné de la surpêche et de l'accroissement de la population humaine pourrait mettre en péril notre accès à cette source d'EFA. On trouvera ici une revue des cycles marins de synthèse et de transport des EFA, ainsi que des sources traditionnelles et inusitées de ces acides gras. Bien que certaines sources traditionnelles d'huiles marines (e.g., le thon) soient en déclin continu, d'autres sources (e.g., le krill) et certaines technologies (e.g., la fermentation hétérotrophe) semblent prometteuses pour maintenir notre accès aux EFA. Les effets positifs des EFA sur notre santé et notre bien-être sont brièvement mis en lumière. Il y a, enfin, des indices de plus en plus convaincants que les EFA ont joué un rôle important au cours de notre évolution; cela nous amène, comme d'autres avant nous, à faire l'hypothèse qu'il existe un lien ininterrompu entre les EFA et notre santé actuelle et vraisemblablement aussi, avec la poursuite de notre évolution.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: 2001-01-01

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  • Published continuously since 1901 (under various titles), this monthly journal is the primary publishing vehicle for the multidisciplinary field of aquatic sciences. It publishes perspectives (syntheses, critiques, and re-evaluations), discussions (comments and replies), articles, and rapid communications, relating to current research on cells, organisms, populations, ecosystems, or processes that affect aquatic systems. The journal seeks to amplify, modify, question, or redirect accumulated knowledge in the field of fisheries and aquatic science. Occasional supplements are dedicated to single topics or to proceedings of international symposia.
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