A case study in grammaticalized inflectional morphology: Origin and development of the Germanic weak preterite

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Abstract:

This paper deals with one of the oldest and most controversial problems in the historical morphology of the Germanic branch of Indo-European: the origin and historical development of the so-called 'weak preterite'. In Germanic, the weak preterite is the only means of forming the preterite tense of a derived verb. In spite of two hundred years of research into the weak preterite and a large number of hypotheses concerning its origin, it is not even securely established how the inflectional endings of this formation should be reconstructed for the common prehistory of the attested Germanic languages. Traditionally the inflectional endings of the weak preterite are conceived of as reflecting free inflectional forms of the verb "do", only recently having been grammaticalized as inflectional morphology for derived verbs. But it has never been possible to identify the inflectional forms in question satisfactorily within the paradigm of "do". This paper reconsiders the evidence of the Germanic daughter languages by taking into account West Germanic irregularities previously neglected or viewed as irrelevant. It is shown that the West Germanic evidence provides a key to understanding the origin and the later developments of the weak preterite inflectional endings.

German
Das Thema dieses Aufsatzes ist eines der meist diskutiertesten Probleme in der historischen Morphologie der germanischen Sprachen: die Entstehung und Entwicklung des sogenannten 'schwachen Präteritums'. Das schwache Präteritum ist die einzige Möglichkeit der Präteritum-bildung germanisch abgeleiteter Verben. Trotz einer Forschungsgeschichte von fast zweihundert Jahren und der großen Zahl von Hypothesen zur Entstehung des germanischen schwachen Präteritums ist es immer noch nicht geklärt, wie die Flexionsausgänge dieser Bildung für die gemeinsame Vorgeschichte der germanischen Einzelsprachen zu rekonstruieren sind. Diese Ausgänge werden traditionell als Flexionsformen des Verbs "tun" aufgefasst, die erst in urgermanischer Zeit als Flexionsmorphologie der abgeleiteten Verben grammatikalisiert wurden. Bisher ist es allerdings nicht gelungen, die Flexionsausgänge des schwachen Präteritums mit konkreten paradigmatischen Formen des Verbs "tun" zu identifizieren. In dem vorliegenden Aufsatz wird versucht, das Problem der Flexionsausgänge unter Berücksichtigung derjenigen Besonderheiten des schwachen Präteritums in den westgermanischen Sprachen zu lösen, die in der bisherigen Diskussion entweder nicht berücksichtigt oder als irrelevant betrachtet wurden. Es wird gezeigt, dass dem westgermanischen Befund bei der Rekonstruktion der Herkunft und Weiterentwicklung des schwachen Präteritums im Germanischen eine Schlüsselrolle zukommt.

French
Le sujet de l'article est un des problèmes les plus discutés de la morphologie historique des langues germaniques: la genèse et le développement du 'prétérit faible'. Le prétérit faible est la seule technique pour former un prétérit des verbes dérivés germaniques. Malgré presque deux siècles de recherche et malgré le grand nombre d'hypothèses concernant son origine du prétérit, il n'est toujours pas clair comment on doit reconstruire les désinences flexionnelles de cette formation dans la préhistoire commune des diverses langues germaniques. On considère ces désinences, par tradition, comme des formes flexionnelles du verbe "faire". Elles n'auraient subi la grammaticalisation qu'à l'époque proto-germanique, et font maintenant partie de la morphologie flexionnelle des verbes dérivés. Jusqu'à présent, on n'a pas réussi à assimiler les désinences flexionnelles du prétérit faible à des formes paradigmatiques concrètes du verbe "faire". On tente, dans cet article, de résoudre le problème de l'origine de ces désinences flexionnelles à l'aide des particularités du prétérit faible des langues germaniques occidentales. On n'a pas pris ces dernières en considération dans la discussion jusqu'à présent, ou alors elles ont été considérées insignifiantes. On y montre que les langues germaniques occidentales jouent une position-clef dans la reconstruction de l'origine et du développement du prétérit faible des langues germaniques.

Keywords: GERMANIC CONJUGATION; GRAMMATICALIZATION; INFLECTIONAL MORPHOLOGY; WEAK PRETERITE

Document Type: Research Article

DOI: http://dx.doi.org/10.1075/dia.27.3.02hil

Publication date: November 1, 2010

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