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Beyond lexicostatistics: How to get more out of 'word list' comparisons

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Abstract:

This article surveys various long-standing ambiguities and confusions that continue to dog lexicostatistics and glottochronology. I aim to offer some novel perspectives and clarifications, which also help map out how we might devise new, alternative methods to build upon the good in Swadesh's troubled legacy. I challenge the recent trend towards honing down Swadesh's original list to a minimal core. A richer signal on language relationships is to be had not by discarding the data in meanings considered 'unstable', but by exploring the revealing that emerge only when those meanings are kept, and contrasted against their 'core' counterparts.

German
Dieser Aufsatz beleuchtet verschiedene seit langem bestehende Mehrdeutigkeiten und Unklarheiten, welche Lexikostatistik und Glottochronologie noch immer begleiten, und soll neue Perspektiven und Erläuterungen bieten, welche sich ebenfalls als hilfreich bei der Erstellung neuer, alternativer Methoden erweisen könnten, die auf den positiven Aspekten in Swadeshs problematischem Erbe aufbauen. Dabei wird auch auf den neuerlichen Trend eingegangen, Swadeshs Originalliste auf ein Minimum zu reduzieren. Ein aussagekräftigeres Signal für Sprachverwandtschaften kann nicht durch den Ausschluss von Bedeutungen erzielt werden, die als ,,instabil" erachtet werden, sondern vielmehr durch die Untersuchung aussagekräftiger Muster, die nur erkennbar sind, wenn diese Bedeutungen beibehalten und den Wörtern der reduzierten Liste gegenübergestellt werden.

French
Cette article étudie diverses ambiguïtés et confusions qui persistent dans les domaines de la lexicostatistique et de la glottochronologie. Mon objectif consiste à développer de nouvelles perspectives et de proposer des clarifications qui pourraient s'avérer utiles dans le développement de nouvelles méthodes qui s'appuieraient sur les aspects positifs de l'héritage problématique de Swadesh. Nous allons également contester la récente tendance à réduire la liste originelle de Swadesh à un minimum. Un moyen plus performant pour déterminer la parenté de langues ne consiste pas en l'exclusion de sens considérés comme étant instables : au contraire, c'est par l'étude de patrons révélateurs repérables au sein de ces sens 'instables', qu'on comparera à leurs homologues dans la liste réduite, que se percevra plus facilement une parenté entre langues.

Keywords: AYMARA; CORE VOCABULARY; GLOTTOCHRONOLOGY; LEXICOSTATISTICS; MEANING STABILITY; QUECHUA; REGRESSION ANALYSIS; SWADESH

Document Type: Research Article

DOI: https://doi.org/10.1075/dia.27.2.07heg

Publication date: 2010-06-01

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