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Word Order in Old and Middle English

The role of information structure and first language acquisition

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Abstract:

In the history of English one finds a mixture of V2 and non-V2 word order in declaratives for several hundred years, with frequencies suggesting a relatively gradual development in the direction of non-V2. Within an extended version of a cue-based approach to acquisition and change, this paper argues that there are many possible V2 grammars, differing from each other with respect to clause types, information structure, and the behavior of specific lexical elements. This variation may be formulated in terms of micro-cues. Child language data from present-day mixed systems show that such grammars are acquired early. The apparent optionality of V2 in the history of English may thus be considered to represent several different V2 grammars in succession, and it is not necessary to refer to competition between two major parameter settings. Diachronic language development can thus be argued to occur in small steps, reflecting the loss of micro-cues, and giving the impression that change is gradual.

German
In der englischen Sprachgeschichte findet man über mehrere Jahrhunderte eine Mischung von V2 und non-V2 in der Wortstellung deklarativer Sätze. Dies wird oft als Beispiel für Konkurrenz zwischen zwei Parameterwerten interpretiert. Dieser Artikel argumentiert stattdessen, dass es mehrere mögliche V2-Grammatiken gibt, die Unterschiede in Satztyp, Informationsstruktur und Verhalten einiger lexikalischer Elemente aufweisen. Diese Variation wird hier als micro-cues beschrieben. Daten aus dem kindlichen Spracherwerb heutiger gemischter Grammatiken zeigen, dass solche Variationen früh erworben werden. Die anscheinende Optionalität bei V2 in der englischen Sprachgeschichte kann deshalb als Resultat des Aufeinanderfolgens verschiedener V2-Grammatiken aufgefasst werden.

French
Au cours de l'histoire de l'anglais, on trouve pendant plusieurs siècles un mélange d'ordre V2 et non-V2 dans les clauses déclaratives. Ceci est souvent analysé comme une compétition entre deux options d'un paramètre. Cet article soutient qu'il existe de nombreuses grammaires V2, qui se distinguent les unes des autres par le type de clause, le type de discours et le type d'élément lexical qui légitime V2. Cette variation peut être formulée comme une série de micro-indices. Les données d'acquisition du langage venant de langues contemporaines à systèmes V2/non-V2 mixtes montrent que ces systèmes sont acquis tôt. L'optionalité apparente de V2 dans l'histoire de l'anglais peut donc être considérée comme une succession de plusieurs grammaires V2 différentes.

Keywords: ACQUISITION; CHANGE; INFORMATION STRUCTURE; MICRO-CUES; VERB SECOND; WORD ORDER

Document Type: Research Article

DOI: http://dx.doi.org/10.1075/dia.26.1.03wes

Publication date: April 1, 2009

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  • International Journal for Historical Linguistics
jbp/dia/2009/00000026/00000001/art00003
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