Lost Wax: Abrupt Replacement of Key Morphemes in Australian Agreement Complexes

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SUMMARY
Richly inflected languages often have morphologies in which one or two key relational morphemes serve as the glue which binds other, more substantive morphemes together. When an important relational morpheme suffers phonetic erosion, it may be replaced rather abruptly by a successor morpheme which obtains a foothold in the relevant paradigm and then spreads rapidly, replacing the old morpheme throughout the system. We will refer to this as the 'lost-wax' (cire perdue) method of formal renewal, on the analogy of an ancient method for casting bronze artefacts. The point is illustrated by a close case study of two morphemes, Inverse and Potential, connected with the pronominal agreement system of a set of closely related Australian languages. The mechanics are somewhat different in the two cases, but both can be described as variations on the lost-wax method.
RÉSUMÉ
Dans les langues à inflexion riche, il se trouve souvent que la morphologie possède un ou deux morphèmes relationnels qui servent à lier d'autres morphèmes à plus grande substance sémantique. Quant un tel morphème relationnel risque de disparaître à cause d'érosion phonétique, il peut se faire remplacer d'un coup par un autre morphème qui gagne une entrée dans le paradigme et puis s'étend rapidement jusqu'à occuper la même position relationnelle de l'ancien morphème. Nous proposons la métaphore de 'cire perdue' pour décrire cette méthode de renouvellement formel, par analogie avec une méthode classique de mouler les figures en bronze. Dans ce contexte nous étudions l'histoire de deux morphèmes, inverse et potentiel, dans le système de désinences personnelles d'un groupe de langues australiennes. Chaque cas présente une mécanique originelle, mais tout les deux rentrent dans le cadre général de la méthode 'cire perdue'.
ZUSAMMENFASSUNG
Sprachen mit reicher Inflexion haben oft eine Morphologie, in der ein oder zwei zusammenhängende Morpheme andere wesentlichere Morpheme zusam-menbinden. Wenn ein solches Morphem phonetisch zerfällt, kann es ein anderes Morphem plötzlich ersetzen und eine Stelle im Paradigma finden, von dem es sich im System schnell ausbreiten kann, indem es das alte Morphem im ganzen System ersetzt. Wir nennen hier diesen Vorgang 'verlorene Wachs'-Methode der formellen Erneuerung, als Analogie zur althergebrachten Methode der Gußform von Bronzekunstgegenständen. Wir illustrieren den Vorgang anhand einer Fallstudie von zwei Morphemen im pronominalen System der grammatischen Ubereinstimmung in einigen eng verwandten Sprachen Australiens.

Document Type: Research Article

DOI: http://dx.doi.org/10.1075/dia.14.2.02hea

Publication date: January 1, 1997

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  • International Journal for Historical Linguistics
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