Public participation and climate change adaptation: avoiding the illusion of inclusion

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Abstract:

Public participation is commonly advocated in policy responses to climate change. Here we discuss prospects for inclusive approaches to adaptation, drawing particularly on studies of long-term coastal management in the UK and elsewhere. We affirm that public participation is an important normative goal in formulating response to climate change risks, but argue that its practice must learn from existing critiques of participatory processes in other contexts. Involving a wide range of stakeholders in decision-making presents fundamental challenges for climate policy, many of which are embedded in relations of power. In the case of anticipatory responses to climate change, these challenges are magnified because of the long-term and uncertain nature of the problem. Without due consideration of these issues, a tension between principles of public participation and anticipatory adaptation is likely to emerge and may result in an overly managed form of inclusion that is unlikely to satisfy either participatory or instrumental goals. Alternative, more narrowly instrumental, approaches to participation are more likely to succeed in this context, as long as the scope and limitations of public involvement are made explicit from the outset.

La participation publique est souvent encouragée pour l’élaboration de réponses aux changements climatiques. Plusieurs perspectives participatives à l’adaptation sont ici discutées, en s’appuyant particulièrement sur des études de gestion côtière à long terme au Royaume-Uni et ailleurs. Nous affirmons que la participation publique satisfait un objectif normatif important dans l’élaboration de réponses aux risques des changements climatiques, mais nous avançons que sa mise en œuvre doit incorporer les leçons tirées de l’utilisation du processus participatif dans d’autres contextes. La concertation d’un grand éventail d’acteurs dans la prise de décisions représente des défis fondamentaux pour la politique climatique, émanant surtout des rapports de forces. Dans le cas de réponses anticipées aux changements climatiques, ces défis sont d’autant plus importants que l’échelle temporelle et l’incertitude liées au problème augmentent. Si ces questions ne sont pas bien prises en compte, une tension peut apparaître entre les principes de participation publique et l’adaptation anticipée, laquelle pourrait donner lieu à une forme d’inclusion trop étroitement gérée qui ne satisferait ni le but participatif ou instrumental. Des approches alternatives à la participation et plus étroitement instrumentales seraient plus adéquates dans ce contexte, pourvu que la portée et la limite de la participation publique soient rendues explicites dès le départ.
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