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Free Content Judging respiratory specimen acceptability for AFB microscopy: visual vs. microscopic screening

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Summary Objectives  To investigate whether visual assessment or microscopic grading of the cellular composition of specimens is a better strategy to screen specimen quality for tuberculosis (TB) diagnosis. Methods  About 2643 specimens were collected from TB suspects at the Federal TB centre in Pakistan. Specimens were classified as sputum or saliva visually and microscopically using the criteria proposed by McCarter and Robinson, Van Scoy, Geckler , Murray and Washington and Bartlett. The acid-fast bacilli (AFB)-positivity of specimens was also assessed. Results  Despite being the least ‘technical’ and time consuming, visual assessment rejected the lowest proportion of AFB-positive specimens (0.3%). Most microscopic grading criteria, particularly those that considered the squamous epithelial cell count, rejected a large proportion of specimens (30–66%), of which a sizeable fraction contained AFB (6–12%). Conclusions  Our results indicate that visual assessment by trained technicians is more effective and suitable than microscopic grading for screening specimens for TB diagnosis. TB control resources could be better allocated to optimizing visual screening than investing in more ‘strict’ microscopic grading tools.


Investiguer si l’évaluation visuelle ou la classification microscopique de la composition cellulaire des spécimens est une meilleure stratégie pour depister les spécimens dans le diagnostic de la TB. Méthodes: 

2643 spécimens ont été collectés chez des suspects TB dans le centre fédéral de TB au Pakistan. Les échantillons ont été classés visuellement comme crachats ou salives et microscopiquement à l’aide des critères proposés par McCarter et Robinson, Van Scoy, Geckler et al., Murray et Washington, et Bartlett. La positivité AFB des échantillons a également étéévaluée. Résultats: 

En dépit d’être l’approche la moins technique et celle qui requiert plus de temps, l’évaluation visuelle a rejeté la plus faible proportion de specimens AFB-positifs (0,3%). La plupart des critères de classification microscopique, en particulier ceux qui ont tenu compte du nombre de cellules épithéliales squameuses, ont rejeté une grande proportion de spécimens (30-66%) dont une fraction importante contenait des AFB (6-12%). Conclusions: 

Nos résultats indiquent que l’évaluation visuelle effectuée par des techniciens formés est plus efficace et plus appropriée que la classification microscopique pour le dépistage des spécimens dans le diagnostic de la TB. Les ressources de lutte contre la TB pourraient être mieux allouées à une meilleure optimisation du dépistage visuel plutôt que dans l’investigation d’avantage d’outils «strictes» pour la classification microscopique.
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Keywords: Pakistan; Pakistán; Tuberculosis; diagnosis; diagnostic; diagnóstico; tuberculose; tuberculosis

Document Type: Research Article

Affiliations: 1:  London School of Hygiene and Tropical Medicine, UK 2:  Imperial College Healthcare NHS Trust, London, UK 3:  National TB Control Program, Rawalpindi, Pakistan

Publication date: 01 May 2009

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