Free Content The long-term social and economic impact of HIV on the spouses of infected individuals in northern Malawi

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Summary Objective  To assess the social and economic impact of HIV-related illness and death on the spouses of HIV-infected individuals. Methods  From population-based surveys in the 1980s in Karonga district, northern Malawi, 197 ‘index individuals’ were identified as HIV-positive. A total of 396 HIV-negative ‘index individuals’ were selected as a comparison group. These individuals, and their spouses and children, were followed up in 1998–2000, in a retrospective cohort study. All analyses compared spouses of HIV-positive indexes with those of HIV-negative indexes. Results  By 1998–2000, most marriages involving an HIV-positive index individual had ended in widowhood. Twenty-Six percent of the wives of HIV-positive index men experienced household dissolution precipitated by widowhood, compared with 5% of the wives of HIV-negative index men. Corresponding percentages for husbands of index women were 14% and 1%. Widow inheritance was uncommon. The remarriage rate among separated or widowed wives of HIV-positive index men was half that of such wives of HIV-negative index men. About 30% of surviving wives of HIV-positive index men were household heads at the time of follow-up, compared with 5% of such wives of HIV-negative index men. Almost all these women were widows who lost their husband when >35 years old, and they had relatively few household assets. Conclusions  The social and economic impact of HIV on the spouses of HIV-infected individuals in rural northern Malawi is substantial. Interventions that strengthen society’s ability to absorb and support widows and widowers, and their dependents, without necessarily involving the traditional coping mechanism of remarriage, are essential.


évaluer l’impact social et économique de la maladie et la mort liés au VIH sur les conjoints des personnes infectées par le VIH. Méthodes: 

A partir d’enquêtes de population menées dans les années 1980 dans le district de Karonga, dans le nord du Malawi, 197 “individus indices” VIH positifs ont été identifiés. “396 individus indices” VIH négatifs ont été choisis comme groupe de comparaison. Ces individus, ainsi que leurs conjoints et enfants, ont été suivis jusqu’en 1998–2000, dans une étude de cohorte rétrospective. Toutes les analyses ont comparé des conjoints d’individus indices VIH positifs à ceux d’individus indices VIH négatifs. Résultats: 

En 1998–2000, la plupart des mariages impliquant un individu indice VIH positif avaient fini en veuvage. 26% des épouses d’hommes indices VIH positifs ont vécu une désintégration du ménage précipitée par le veuvage, contre 5% des épouses d’hommes indices VIH négatifs. Les pourcentages correspondant pour les époux de femmes indices étaient de 14% et 1%. L’héritage pour les veuves était rare. Le taux de remariage pour les femmes séparées ou veuves d’individus indices VIH positifs était la moitié de celui des épouses d’indices VIH négatifs. 30% des épouses survivantes d’hommes indices VIH positifs étaient des chefs de ménage au moment du suivi, contre à 5% pour les épouses d’hommes indices VIH négatifs. Presque toutes ces femmes étaient des veuves ayant perdu leur mari lorsqu’elles avaient > 35 ans et avaient relativement peu de biens familiaux. Conclusions: 

L’impact social et économique du VIH sur les conjoints de personnes infectées par le VIH dans les régions rurales du nord du Malawi est considérable. Des interventions visant à renforcer la capacité de la sociétéà absorber et à soutenir les veuves et les veufs et les personnes à leur charge, sans pour autant impliquer nécessairement le mécanisme traditionnel de remariage, sont essentielles.

Keywords: Africa; Afrique; HIV; VIH; conjoint; esposa; hogar; household; ménage; socio-economic; socio-económico; socioéconomiques; spouse; veuvage; viudedad; widowhood; África

Document Type: Research Article


Affiliations: 1:  London School of Hygiene and Tropical Medicine, London, UK 2:  Karonga Prevention Study, Chilumba, Malawi

Publication date: April 1, 2008



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