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A tipping point in dialect obsolescence? Change across the generations in Lerwick, Shetland

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The dialect spoken in the Shetland Islands is one of the most distinctive in the British Isles. However, there are claims that this variety is rapidly disappearing, with local forms replaced by more standard variants in the younger generations. In this paper we test these claims through a quantitative analysis of variable forms across three generations of speakers from the main town of Lerwick. We target six variables: two lexical, two morphosyntactic and two phonetic/phonological. Our results show that there is decline in use of the local forms across all six variables. Closer analysis of individual use reveals that the older age cohort form a linguistically homogeneous group. In contrast, the younger speakers form a heterogeneous group: half of the younger speakers have high rates of the local forms, while the other half uses the standard variants near-categorically. We suggest that these results may pinpoint the locus of rapid obsolescence in this traditionally relic dialect area.

Le dialecte parlé dans les Shetlands est une des plus distinctives des Iles Britanniques. Cependant, certains prétendent que cette variété est en voie de disparition et que les formes locales sont en train d’être remplacées par des variantes plus standards dans le parler des plus jeunes générations. Dans cet article, nous analysons cette affirmation au travers d’une analyse quantitative de formes variables sur trois générations de locuteurs habitant la ville principale des Shetlands, Lerwick. Nous examinons six variables: deux lexicales, deux morphosyntaxiques et deux phonétiques/phonologiques. Nos résultats montrent que les formes locales sont en déclin pour les six variables considérés. Une analyse plus approfondie de l’usage individuel du langage montre que les locuteurs plus âgés forment un groupe linguistiquement homogène, tandis que les locuteurs plus jeunes forment un groupe hétérogène. La moitié du groupe des plus jeunes utilise un pourcentage élevé de formes locales, tandis que l’autre moitié utilise les variantes standards presque catégoriquement. Nous suggérons que ces résultats peuvent nous indiquer la source d’obsolescence rapide dans ce site où le dialecte a traditionnellement été maintenu. [French]

Keywords: Lerwick; Shetland dialect; change; obsolescence

Document Type: Research Article


Affiliations: University of Glasgow and University of Aberdeen, United Kingdom

Publication date: 2011-04-01

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