Revisiting the Classics of Development Economics: Lewis's Surplus Labour Theory and Current Debates on Development

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Following the resurgence of neo‐liberal economics in the 1980s onwards and, perhaps more importantly, because of the rapid industrialization of the East Asian newly industrializing countries (NICs) that was erroneously credited to laissez‐faire strategies, sections of the development literature began to question the continued relevance of several core ideas and hypotheses of early development economics. This article draws on Lewis's ‘unlimited supplies of labour’ theory to pursue the argument that several key ideas and hypotheses of the classics of development economics remain intellectually valid as well as offer relevant policy guidance. Drawing on the vast empirical literature on development, the essay demonstrates that both the ‘great success stories’ of the East Asian NICs and the ‘growth tragedies’ of sub‐Saharan African confirm several of the key ideas and hypotheses in Lewis's theory — correctly interpreted. Résumé: 

Suite à la résurgence d’une économie néolibérale au cours des années 80, mais — avant tout et par dessus tout — probablement à cause de l’industrialisation rapide des pays nouvellement industrialisés d’Asie de l’Est attribuée, à tort, à une politique de laissez faire, des ouvrages sur le développement ont commencéà remettre en question la pertinence de certaines idées et hypothèses de base afférentes à une économie du développement rapide. Le présent article se fonde sur la théorie de Lewis relative aux « ressources illimitées de l’emploi » pour continuer de défendre certaines idées et hypothèses de base énoncées dans cette théorie classique, qui non seulement restent valables sur le plan intellectuel, mais donnent également des directives pertinentes sur l’orientation à suivre. S’inspirant de nombreux ouvrages empiriques sur le développement, cet article démontre que la « réussite sans égal » des nouveaux pays industriels (NPI) d’Asie de l’Est et les « problèmes fondamentaux de croissance » des pays d’Afrique subsaharienne confirment plusieurs idées et hypothèses de base formulées dans la théorie de Lewis — pour peu que celles‐ci soient correctement interprétées.

Document Type: Research Article

DOI: http://dx.doi.org/10.1111/j.1467-8268.2003.00075.x

Publication date: December 1, 2003

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